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¿Por qué los precios de la gasolina en California son tan altos y los suministros tan inestables?

Los funcionarios de California han recibido repetidas advertencias durante las últimas dos décadas de que la mezcla única de gasolina del estado es susceptible de sufrir escasez de suministro y fuertes aumentos de precios.

Pero a pesar de múltiples informes y comités especiales, California ha tenido problemas para encontrar soluciones mientras intenta reducir rápidamente su dependencia de los combustibles fósiles.

Los automovilistas recibieron un recordatorio de esto en las últimas semanas cuando los precios alcanzaron niveles récord en un mercado de gasolina cada vez más frágildespués de que casi la mitad de las refinerías del estado experimentaran interrupciones recientes o en curso, lo que llevó el suministro de gasolina de la Costa Oeste a su nivel más bajo en una década.

Sin embargo, los líderes estatales aún están lejos de una solución integral.

“Tenemos que hacer planes a más largo plazo y no solo esperar hasta que la crisis esté sobre nosotros”, dijo Severin Borenstein, director del Instituto de Energía de UC Berkeley en la Escuela de Negocios Haas, quien formó parte de los comités estatales en 1999 y 2015. con el objetivo de encontrar posibles soluciones para el volátil mercado de combustibles del estado.

Ninguno fue implementado, dijo.

“Hay acciones que podríamos tomar para tratar de suavizar esa” fluctuación en el mercado de la gasolina, dijo Borenstein, “pero requiere alguna política pública”.

Los líderes estatales y las compañías de energía se encuentran equilibrando los agresivos objetivos de energía verde de California mientras brindan energía asequible y confiable durante este tiempo de transición.

“¿Tengo la nueva infraestructura lo suficientemente rápido antes de retirar la infraestructura anterior y qué sucede si estás en el medio?” dijo Amy Myers Jaffe, directora general de Laboratorio de políticas climáticas de la Universidad de Tufts y ex director ejecutivo de energía y sustentabilidad en UC Davis.

“La forma en que lo estamos haciendo ahora es simplemente dejar que los costos del combustible suban y luego dejamos a las personas pobres sin la posibilidad de llegar a ningún lado… . Y entonces [California leaders] tribuna contra las compañías petroleras, eso no es una solución”.

Los mismos problemas… dos décadas después

La decisión del gobernador Gavin Newsom la semana pasada de cambiar temprano a la mezcla de combustible de invierno más fácil y barata del estado ha sido acreditado por alivio menor en la bomba. Pero los expertos dicen que moverse solo hace poco para remediar una situación que sigue alcanzando niveles de crisis. El precio promedio de un galón de gasolina se mantiene muy por encima de los $6 en California, aproximadamente un 70 % más alto que el promedio nacional. según la American Automobile Assn.

“El estado ha establecido metas ambiciosas para la transición energética, pero no está muy bien planificada”, dijo David Hackett, presidente del grupo de energía Stillwater Associates. Las últimas semanas de altos precios de la gasolina podrían ser “un sistema de alerta temprana” del destino de California si los legisladores o las empresas no toman medidas, dijo.

En 2015, el estado Comité Asesor del Mercado del Petróleo — en el que se sentaron Hackett, Borenstein y Jaffe — se centró en tres picos en el precio de la gasolina y cómo los funcionarios podrían “disminuir la exposición de California a este tipo de eventos”, según el informe final.

Aunque las conclusiones del comité no fueron concretas, el informe “insta encarecidamente[d] el estado para establecer una estructura organizativa y comprometer recursos” para estudiar los temas más a fondo. Muchas ideas reflejaron recomendaciones de que el Grupo de trabajo de precios de gasolina del fiscal general de California hecho casi dos décadas antes, como establecer una reserva de gasolina, aumentar la transparencia de las refinerías de petróleo y aliviar algunos requisitos ambientales en tiempos de mayor presión del mercado.

Jaffe y otros expertos dijeron esta semana que una reserva de gasolina, operada por el estado o por las propias refinerías, podría ayudar a reducir los picos de precios al estabilizar el inventario. Muchos países europeos, Japón y Corea del Sur requieren que las refinerías mantengan ciertos niveles de inventario, algo que La administración de Biden también propuso recientemente.

Otros países “no esperan a que la comunidad comercial encuentre rentable mantener el inventario, requieren que las refinerías mantengan un nivel mínimo de inventario”, dijo Jaffe. “Durante una década, he estado diciendo que debemos hacer eso en los Estados Unidos, y ciertamente dije que debe ser un requisito para el estado de California”.

del fiscal general reporte sobre los precios de la gasolina publicado en 2000 dijo que una “reserva de gasolina estatal” era una posible opción para “mitigar el aumento de los precios”. Los líderes estatales y los expertos enumeraron “la relativa falta de competencia” entre las refinerías, las limitaciones de suministro de la “gasolina de combustión limpia única” de California y los impuestos estatales más altos como tres de los principales puntos que impulsan los precios: los puntos principales analistas seguir citando hoy.

Andrew Lipow, presidente de la firma consultora Lipow Oil Associates, estuvo de acuerdo en que una reserva de gas como la que tiene EE. UU. para el petróleo crudo podría ayudar, pero dijo que otra forma de reducir los costos sería relajar algunas de las estrictas regulaciones de California sobre el combustible durante tiempos de emergencia. aunque eso viene con compensaciones ambientales.

Otras ideas, como la construcción de más refinerías o un nuevo oleoducto a California, contrastan marcadamente con los objetivos del estado de alejarse de los combustibles fósiles y la infraestructura relacionada.

Lipow dijo que una opción más ambientalmente racional requeriría un cambio para una ley federal de hace décadas que permite que solo los buques “hechos en Estados Unidos” envíen mercancías entre los puertos de EE. UU., lo que ha obligado a California a depender de las importaciones extranjeras cuando los suministros de gas se agotan, lo que aumenta los costos.

Pero Jaffee dijo que el estado necesita con urgencia encontrar soluciones integrales a su dependencia actual de la gasolina, como invertir en transporte público, nuevas tecnologías y viviendas asequibles, mientras usa opciones a corto plazo, como subsidios e incentivos a la gasolina, para ayudar a llegar allí. . Ella apoya las ambiciosas metas del estado de prohibir la venta de nuevos vehículos no eléctricos para 2035y una propuesta para hacer lo mismo a camiones grandes diésel para 2040pero quiere ver un camino factible allí, sin ignorar la necesidad actual de energía de gasolina.

“¿Qué vamos a hacer para que esta transición sea intermedia?” dijo Jaffe. “Deberíamos crear formas de brindar movilidad, no combustible, a las personas que lo necesitan”.

Juego de la culpa

Newsom y los funcionarios estatales de energía han volvió a echarle la culpa en las compañías de petróleo y gas, acusando a las corporaciones de “estafar” a los californianos. Aunque los californianos han pagado durante mucho tiempo más en el surtidor que sus vecinos (una prima a menudo atribuida a las leyes ambientales del estado, los impuestos y una mezcla especial de gas que es menos dañina para la atmósfera), los líderes estatales dicen que este aumento reciente mostró una brecha preocupante entre los gastos y las etiquetas de precios. .

“Los datos muestran que incluso cuando los precios del petróleo crudo disminuyeron y las tarifas e impuestos estatales permanecieron sin cambios, el precio en la bomba siguió aumentando porque los costos y las ganancias de la refinería se triplicaron con creces, lo que ahora representa $ 2.18 por cada galón de gasolina que compran los californianos”, California Energy Presidente de la Comisión David Hochschild dijo en un comunicado el miércoles. Solicitó información sobre la “brecha repentina entre los precios nacionales y los de California” a las refinerías de petróleo del estado, que producen la gran mayoría del gas que se vende en California.

También señaló dos casos en la última década cuando las refinerías tuvieron problemas de mantenimiento no planificados: en septiembre de 2019, cuando cinco refinerías tuvieron interrupciones y los precios se dispararon alrededor de 34 centavos por galón, y la explosión de 2015 en una refinería de Torrance que provocó un aumento de 46 centavos. .

“El mantenimiento de la refinería por sí solo, especialmente el mantenimiento preprogramado, no puede explicar un aumento repentino de $1.54 en lo que cobran las refinerías por cada galón de gasolina que compran los californianos”, dijo Hochschild.

Sin embargo, Ed Hirs, un becario de energía de la Universidad de Houston, cuestionó las afirmaciones del gobernador y dijo que no ha visto evidencia sólida de aumento de precios durante este pico.

“El problema real es que ha perdido varios cientos de miles de barriles por día de capacidad de refinación”, dijo Hirs. “Y para compensar ese suministro, la gente tiene que cambiar los suministros de otras partes de la nación, y eso solo cuesta dinero”.

Newsom el viernes convocó a una sesión legislativa especial en diciembre para que los legisladores consideren aprobar un nuevo impuesto sobre las ganancias excesivas que obtienen las compañías petroleras a partir del aumento de los precios de la gasolina, diciendo que la idea de que el aumento podría ser causado por el mantenimiento es una “tontería”.

Los ejecutivos de Valero, que administra dos de las 11 refinerías de gasolina del estado, advirtieron en una carta el viernes que los costos adicionales, como un nuevo impuesto, “solo presionarán aún más el mercado de combustibles y afectarán negativamente a las refinerías y, en última instancia, esos costos pasarán a los consumidores de California. .”

En respuesta a la Comisión de Energía, Valero y PBF Western Energy, que también gestiona dos refinerías de gas en California, negó cualquier tipo de aumento de precios o manipulación del mercado, y en cambio culpó a las muchas regulaciones y políticas del estado que han creado un mercado tan ajustado.

Aunque las compañías petroleras se han aprovechado de tal situación en el pasado, dijo Hirs, confirmando que eso requiere “una investigación seria”. Un juez federal en San Diego recientemente desestimó una demanda que alegaba que algunas de las compañías petroleras más grandes del mundo se confabularon para mantener bajos los suministros en California, aumentando las ganancias.

Jaffe dijo que es demasiado pronto para saber si ha habido manipulación del mercado, pero con un número limitado de refinerías en California, muchas de ellas propiedad de la misma empresa, hay “múltiples formas en que las refinerías pueden engañar al sistema”. Ella pidió una regulación adecuada, pero dijo que, idealmente, más conglomerados petroleros responderían a los cambios del mercado y harían la transición para generar energía más ecológica mientras mantienen la capacidad para proporcionar la gasolina de la que depende la gente.

“Las compañías automotrices de todo Estados Unidos ahora están cambiando sus plataformas de fabricación”, dijo Jaffe. “¿Por qué no puedo [oil companies] invertir en nueva infraestructura, mientras que al mismo tiempo proporciona sus [gasoline] ¿servicios?”

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