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Dos satélites de retransmisión de video Intelsat viajan a la órbita en el cohete SpaceX – Vuelo espacial ahora

El cohete Falcon 9 de SpaceX arde cerca de la luna casi llena segundos después del lanzamiento desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral con los satélites de comunicaciones Galaxy 33 y 34. Crédito: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography

SpaceX lanzó un par de naves espaciales de comunicaciones Intelsat de cuatro toneladas desde Cabo Cañaveral en el crepúsculo del sábado por la noche, dos días después de lo planeado después de limpiezas consecutivas, en el tercer vuelo de un cohete Falcon 9 esta semana.

El cohete Falcon 9 encendió nueve motores Merlin 1D alimentados con queroseno y salió disparado de la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral a las 7:05 pm EDT (23:05 GMT) del sábado. Los controles de vector de empuje giraron nueve motores principales para dirigir el cohete de 70 metros (229 pies) de altura hacia el este desde la plataforma 40, y el Falcon 9 alcanzó la velocidad del sonido en menos de un minuto.

La misión del sábado, que transportaba los satélites de retransmisión de video Galaxy 33 y 34 de Intelsat, marcó el tercer vuelo del Falcon 9 en poco más de tres días, luego de los lanzamientos consecutivos del miércoles.

Un lanzamiento de SpaceX desde Florida el miércoles llevó a una tripulación de cuatro personas a la Estación Espacial Internacional, y siete horas más tarde fue seguido por otro lanzamiento de Falcon 9 desde California con un lote de satélites de Internet Starlink, el intervalo más corto entre dos vuelos de Falcon 9 hasta la fecha. .

Originalmente, se suponía que la misión Intelsat despegaría el jueves, pero los sistemas automatizados ordenaron un aborto de último minuto después de detectar una pequeña fuga de helio. SpaceX canceló otro intento de lanzamiento el viernes antes de prepararse para la cuenta regresiva el sábado.

El cohete Falcon 9 despegó de la Costa Espacial de Florida unos cinco minutos después de la puesta del sol, proporcionando un telón de fondo colorido para el ascenso del Falcon 9 al espacio. La primera etapa apagó sus motores aproximadamente a los dos minutos y medio de vuelo y se separó para continuar descendiendo en una trayectoria arqueada hacia la plataforma de aterrizaje de cohetes de SpaceX.

La segunda etapa del Falcon 9 encendió un solo motor Merlin para impulsar el cohete el resto del camino a la órbita. Las dos mitades de la mortaja del cohete se desprendieron unos momentos después. Los cuatro componentes principales del cohete (la etapa de refuerzo, la etapa superior y dos piezas del carenado de la carga útil) aparecían a simple vista como puntos blancos individuales que se movían por el cielo del atardecer, iluminados por los últimos rayos de sol en el borde del espacio. .

Los propulsores de gas frío reorientaron las mitades del carenado del propulsor y la carga útil para volver a entrar en la atmósfera. El propulsor descendió hacia el Océano Atlántico y se guió hacia un aterrizaje preciso en el avión no tripulado del tamaño de un campo de fútbol a unas 400 millas (640 kilómetros) al este de Cabo Cañaveral.

Fue el decimocuarto vuelo de este propulsor, empatando un récord para el inventario de cohetes reutilizables de SpaceX. Antes del sábado, SpaceX nunca había lanzado un propulsor tan bien utilizado para un cliente que paga, y solo empleaba los cohetes más volados para las propias misiones Starlink de la compañía.

Los funcionarios de Intelsat dijeron que confiaban en el rendimiento del impulsor antes del lanzamiento del sábado. Cuando SpaceX comenzó a volar cohetes reutilizados en 2017, la compañía ofreció descuentos para atraer a los clientes a registrarse para un lanzamiento en un propulsor que ya había volado. Ese ya no es el caso.

“Es el mismo precio si eres el primero o el 14”, dijo Jean-Luc Froeliger, vicepresidente senior de sistemas espaciales de Intelsat.

SpaceX ha calificado sus propulsores reutilizables Falcon 9 para al menos 15 misiones, por encima del objetivo de 10 misiones que la compañía estableció cuando debutó con el propulsor Block 5, la última versión del Falcon 9, en mayo de 2018, la revista comercial Aviation Week & Space Technology informó en junio.

“Son muy impresionantes”, dijo Froeliger, gerente de la industria satelital desde hace mucho tiempo, sobre SpaceX. “Han encontrado un modelo en el que su primera etapa reutilizable y su carenado reutilizable les permiten lanzar con una cadencia muy rápida, tienen dos complejos de lanzamiento aquí (en Florida), además de Vandenberg. Así que sí, obtienen muchos negocios”.

Froeliger dijo que el lanzador Falcon 9 de SpaceX es el “caballo de batalla de la industria” después de que SpaceX fuera pionera en la recuperación y reutilización de cohetes comerciales. Después de la misión del sábado, la compañía ha lanzado 46 veces en lo que va del año, superando con creces a cualquiera de sus rivales en el negocio de lanzamientos.

Con el trabajo del propulsor completo el sábado, la etapa superior del Falcon 9 encendió su motor dos veces para impulsar las cargas útiles Galaxy 33 y 34 en una órbita de transferencia elíptica “subsincrónica” con un apogeo, o punto alto, que se extiende a más de 10,000 millas sobre la Tierra. .

Galaxy 33 y 34 se montaron uno encima del otro durante el viaje de casi 40 minutos en el cohete Falcon 9. Galaxy 33 se separó primero del cohete, seguido cinco minutos después por el despliegue de Galaxy 34.

Intelsat confirmó más tarde el sábado por la noche que los equipos de tierra de Northrop Grumman, que fabricó las naves espaciales Galaxy 33 y 34, recibieron las primeras señales de radio de los nuevos satélites. La adquisición de la señal permitió a los ingenieros confirmar que los satélites estaban en buen estado y en la órbita correcta después del lanzamiento.

Los dos satélites de transmisión de televisión de Intelsat se dirigen a la órbita geoestacionaria como parte de un programa multimillonario para limpiar las frecuencias de banda C para los servicios inalámbricos 5G. Galaxy 33 y 34 utilizarán sus propios propulsores de combustible líquido para elevar sus órbitas a una altitud geoestacionaria de alrededor de 22.000 millas (casi 36.000 kilómetros) sobre el ecuador, un proceso que se espera tome 10 u 11 días, dijo Froeliger.

A esa altitud, la velocidad orbital de los satélites coincidirá con la tasa de rotación de la Tierra, dándoles una vista constante de la misma región geográfica del planeta.

Los satélites Galaxy 33 y 34 se embarcan en misiones de 15 años para transmitir programación de televisión y video de banda C para redes de medios y proveedores de cable en América del Norte. Reemplazarán dos antiguos satélites Intelsat, Galaxy 12 y Galaxy 15, que han estado en el espacio desde 2003 y 2005.

Intelsat espera que los nuevos satélites entren en servicio a principios de noviembre y principios de diciembre, una vez que alcancen sus posiciones operativas en órbita geoestacionaria y completen las comprobaciones posteriores al lanzamiento.

Los dos satélites son similares, pero no idénticos.

Galaxy 33, que pesaba 8.057 libras (3.654 kilogramos) con el combustible completo para el lanzamiento, lleva una carga útil de comunicaciones en banda C, además de haces orientables en banda Ka y banda Ku. La nave espacial Galaxy 34 de 8.146 libras (3.695 kilogramos) es un satélite puramente de banda C.

Galaxy 33 reemplazará al satélite de comunicaciones Galaxy 15 en una posición operativa a 133 grados de longitud oeste. Intelsat perdió el control del Galaxy 15 en agosto después de que probablemente resultó dañado durante una tormenta geomagnética, dijo la compañía. El Galaxy 15 ya debía ser reemplazado antes de que Intelsat perdiera contacto con la nave espacial.

Intelsat planea volar el satélite Galaxy 34 a 129 grados de longitud oeste, donde reemplazará al Galaxy 12.

Froeliger dijo que marcas como HBO, Starz, Discovery Channel, Disney Channel y Diamond Sports Group transmiten programación a través de los satélites Galaxy de Intelsat.

“Estos satélites son satélites de banda C para clientes norteamericanos, principalmente medios”, dijo Froeliger. “Son parte de una compra de siete satélites que hicimos en 2020 para reemplazar algunos de nuestros satélites Galaxy”.

Galaxy es la marca de Intelsat para los satélites que cubren América del Norte.

“Esos siete satélites no solo reemplazan los satélites Galaxy existentes para nuestros clientes de medios de América del Norte, sino que también ayudan a despejar el extremo inferior del espectro de banda C en los Estados Unidos, por lo que son satélites muy, muy importantes para nosotros. Froeliger dijo en una entrevista previa al lanzamiento con Spaceflight Now.

Galaxy 33 y 34 forman parte de un programa para redirigir los servicios de comunicaciones de televisión por satélite a una parte diferente del espectro de banda C, tras la decisión de la Comisión Federal de Comunicaciones de 2020 de liberar 300 MHz de espectro para el despliegue de redes de conectividad móvil 5G .

La FCC subastó el espectro de banda C de EE. UU., anteriormente utilizado para servicios de transmisión de video satelital para millones de clientes, a operadores 5G, que están pagando a operadores satelitales como Intelsat y SES a través de acuerdos de compensación multimillonarios. SES e Intelsat compraron nuevos satélites de radiodifusión de banda C para funcionar en la franja más estrecha del espectro.

Los satélites Galaxy 33 y Galaxy 34 (arriba y abajo) apilados en configuración de lanzamiento en las instalaciones de procesamiento de carga útil de SpaceX en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. Crédito: Intelsat

En 2020, SES ordenó seis nuevos satélites de banda C, incluido uno de repuesto, e Intelsat adquirió siete satélites de banda C. SES lanzó su primer nuevo satélite de banda C como parte del programa en junio en un cohete SpaceX Falcon 9, luego agregó dos más con un lanzamiento en el cohete Atlas 5 de ULA desde Cabo Cañaveral a principios de esta semana. El lanzamiento de SpaceX para Intelsat el sábado es el último paso en el programa de limpieza de banda C.

“Los 300 MHz más bajos (frecuencias de banda C) se han optado por los operadores de redes móviles, como Verizon, T-Mobile y AT&T”, dijo Froeliger. “Entonces necesitamos estos satélites para poder mover a nuestros clientes y llevarlos a la banda superior. Están reemplazando a los satélites más antiguos y, al mismo tiempo, permiten que los clientes pasen a las frecuencias superiores para liberar las frecuencias inferiores”.

Los proveedores de telecomunicaciones por satélite también han instalado filtros y otros equipos en las antenas terrestres para permitir el cambio a frecuencias de banda C más altas.

Intelsat tiene cinco satélites de banda C más para lanzar después de Galaxy 33 y 34. El próximo par de satélites de banda C, Galaxy 31 y 32, está programado para lanzarse el 5 de noviembre desde Cabo Cañaveral en otro cohete SpaceX Falcon 9. .

Para esa misión, SpaceX no recuperará el propulsor Falcon 9, comprometiendo todo el propulsor del cohete para enviar Galaxy 31 y 32 a una órbita lo más alta posible. “Esos satélites, Galaxy 31 y 32, son construidos por Maxar. Son un poco más pesados, así que decidimos optar por una lancha desechable para obtener un rendimiento adicional”, dijo Froeliger.

“Pagas extra cuando es prescindible”, dijo Froeliger. “Desde un punto de vista comercial, también puede obtener un refuerzo que ha volado muchas veces y que puede retirarse de todos modos, pero aún está pagando porque paga por lo prescindible”.

Otro par de satélites de banda C, Galaxy 35 y 36, están reservados para lanzarse en un cohete europeo Ariane 5 desde la Guayana Francesa en diciembre. Y el último del grupo, Galaxy 37, se lanzará como único pasajero en un cohete SpaceX Falcon 9 el próximo año.

Ilustración artística de los satélites Galaxy 33 y Galaxy 34 con paneles solares desplegados en órbita. Crédito: Intelsat

Con Galaxy 33 y 34 lanzados con éxito, la próxima misión de SpaceX está programada para el 13 de octubre con el satélite de comunicaciones Hotbird 13F para Eutelsat. Los equipos de tierra están terminando los preparativos en el satélite Hotbird 13F construido por Airbus, que fue entregado a Cabo Cañaveral desde su fábrica en Toulouse, Francia, el mes pasado.

SpaceX transfirió el impulsor Falcon 9 para la misión Hotbird 13F al hangar en la plataforma 40 a principios de esta semana.

A fines de este mes, SpaceX planea lanzar su cuarto cohete Falcon Heavy con una carga útil secreta para la Fuerza Espacial de EE. UU. El cohete de triple cuerpo, fabricado mediante la combinación de tres propulsores de cohetes Falcon, despegará de la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy no antes del 28 de octubre. Será el primer lanzamiento de Falcon Heavy en más de tres años.

Correo electrónico el autor.

Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.

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