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Cómo saber si estás deprimido o triste

Richard A. Friedman es profesor de psiquiatría clínica y director de la Clínica de Psicofarmacología del Weill Cornell Medical College.

Un paciente mío de unos 40 años, un exitoso ejecutivo de negocios, había perdido su “mojo” y su característico sentido de confianza en sí mismo. Tenía problemas para conciliar el sueño y se despertaba temprano en la mañana alrededor de las 4 con una ansiedad intensa y no podía volver a dormir. Su apetito desapareció, junto con su libido, y había perdido casi 20 libras.

Durante meses había pensado que sus síntomas no eran más que una respuesta esperada a su carga financiera que tenía que superar. Pero después de que su esposa insistió en que necesitaba ayuda, me consultó. Lo que le asustaba era que había empezado a pensar que era un lastre y que su familia estaría mejor sin él.

Mi paciente en realidad sufría de depresión clínica, pero su creencia de que su angustia era solo ansiedad “normal” es muy común. Decir que vivimos en tiempos estresantes es quedarse corto. COVID-19. La crisis climática. Un país desgarrado por la tensión y la discordia política. Lo que está claro es que el mundo en el que vivimos ha afectado nuestra salud mental colectiva. Encuesta tras encuesta nos dice que estamos estresados ​​y que las tasas de depresión y ansiedad se han disparado.

Entre 2019 y 2022, las tasas de sintomas de ansiedad en adultos saltó del 8 al 29 por ciento, y las tasas de síntomas depresivos aumentaron del 7 al 23 por ciento, según el Encuesta de Pulso de Hogares realizado por el Centro Nacional de Estadísticas de Salud en asociación con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Algunos de los aumentos más pronunciados se observaron en hombres, adultos jóvenes, asiático-americanos y padres con niños en casa.

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Una mirada rápida a nuestros botiquines es otro indicador de nuestra angustia. En 2019, el CDC estimó que 15,8 por ciento de los estadounidenses estaba tomando un medicamento para la salud mental; a partir de julio, el 25 por ciento de nosotros lo somos.

Estos son estudios instantáneos, y es demasiado pronto para saber si este aumento en los síntomas de depresión y ansiedad se traducirá en una ola de depresión clínica grave y trastornos de ansiedad. Pero nunca es demasiado pronto para que las personas se pregunten si solo están estresadas y tristes, o clínicamente deprimidas.

Sentirse triste es normal, pero la depresión no lo es

Es una distinción críticamente importante. Sentirse angustiado y triste es una respuesta normal y esperada a lo que hemos soportado en los últimos años, incluido el aislamiento social y la pérdida de vidas humanas provocado por la pandemia. Sería notable si no nos sintiéramos preocupados, ansiosos o tristes por lo que hemos vivido.

Pero a diferencia de la tristeza cotidiana, la depresión clínica nunca es una respuesta normal al estrés o al trauma; es una enfermedad médica grave que está asociada con un deterioro significativo en nuestra capacidad para funcionar en áreas importantes de nuestra vida: en las relaciones, en el hogar y en el trabajo.

Depresión mayor es común, afecta al 17 por ciento de los estadounidenses en su vida, y es un factor de riesgo principal para suicidio. Se estima que 2 a 15 por ciento de las personas que sufren de depresión morirán por suicidio. (Este amplio rango refleja el hecho de que la depresión abarca toda la gama desde muy leve a muy gravey el riesgo de suicidio aumenta con la gravedad de la enfermedad).

Entonces, ¿cómo puedes saber si estás deprimido o simplemente triste?

Para empezar, la depresión es un síndrome que implica mucho más que tristeza. Aparte de un estado de ánimo triste o plano, depresión típicamente causa insomnio, pérdida de la libido y el apetito, aislamiento social, poca energía, sentimientos de desesperanza y pensamientos, sentimientos y acciones suicidas.

Las personas tristes no están contentas con un evento específico, mientras que las personas deprimidas se sienten mal consigo mismas y tienen una pérdida de confianza en sí mismas.

Si no está seguro, hágase solo dos preguntas: ¿con qué frecuencia en las últimas semanas ha perdido el interés y el placer de hacer las cosas? ¿Con qué frecuencia se ha sentido deprimido o sin esperanza? Puedes comprobar tu puntuación en este Cuestionario de salud del paciente. Si su puntaje es 3 o más, existe una alta probabilidad de que esté deprimido, no simplemente molesto.

La depresión es una enfermedad médica.

Podría preguntarse si la depresión es una enfermedad médica de la misma manera que lo son la hipertensión o la diabetes. Pero no deberías. Existe abundante evidencia científica de que la depresión clínica está asociada con distintos cambios cerebrales en los circuitos que regulan el estado de ánimo, el sueño, la energía y el apetito.

Estudios de imágenes cerebrales han identificado múltiples regiones donde hay actividad o estructura alterada en personas con depresión. Por ejemplo, en aquellos con depresión más severa, hay una reducción en el tamaño del hipocampo, un área del cerebro crítica para el aprendizaje y la memoria. Cuanto más larga y más severa sea la depresión, mayor será la contracción del hipocampo.

La noción de que la depresión resulta de un desequilibrio químico de cualquier neurotransmisor como la serotonina es simplista y errónea. Sabemos esto, en parte, porque los antidepresivos ISRS como Prozac y Zoloft aumentan la serotonina en el cerebro en cuestión de horas, pero generalmente tardan varias semanas en aliviar los síntomas de la depresión. Si la depresión fuera causada por un déficit de serotonina, te sentirías mejor en aproximadamente un día después de tomar un ISRS.

La depresión no es una enfermedad de un solo neurotransmisor o circuito cerebral, sino más bien un trastorno a nivel del sistema que involucra múltiples vías y sus neurotransmisores relacionados. Por ejemplo, sabemos que después de varias semanas, los ISRS aumentan el nivel de un factor neurotrópico derivado del cerebro (BDNF), que promueve el crecimiento y la conexión neuronal, y este momento se corresponde con su efecto antidepresivo.

Todavía no entendemos qué causa las anomalías biológicas en la depresión en primer lugar, pero creemos que es el resultado de una interacción compleja entre los genes y el estrés ambiental. Aún así, sabemos mucho sobre cómo tratar la depresión. Tanto la psicoterapia como los antidepresivos son altamente efectivos para la depresión. Las psicoterapias breves como la terapia cognitiva conductual (TCC) y la terapia interpersonal (IPT) son tratamientos empíricamente probados para la depresión. La TCC ayuda a las personas a identificar los pensamientos erróneos y distorsionados causados ​​por la depresión y luego los desafía y los corrige, reduciendo así la angustia. Y IPT se enfoca en restaurar las relaciones interpersonales que están interrumpidas por la depresión.

La terapia y los antidepresivos son más efectivos.

La psicoterapia es un tratamiento de primera línea para las personas con depresión de leve a moderada, pero cuando la depresión es grave, lo que significa la presencia de síntomas psicóticos o pensamientos y sentimientos suicidas, entonces una combinación de terapia y antidepresivo la medicación es el método más seguro y eficaz.

Los antidepresivos no son un tratamiento para la infelicidad o la angustia cotidianas. A menos que tenga una forma de depresión clínica con sus cambios biológicos asociados, los antidepresivos no lo harán más feliz. El uso indebido de antidepresivos para tratar la angustia normal sería similar a usar un antibiótico para tratar el resfriado común, que es causado por un virus y no es susceptible a un antibiótico.

El ejercicio también tiene importantes efectos antidepresivos, además de aumentar la energía y ponerte en forma. Además de la conocida liberación de endorfinas, aumentar el gasto cardíaco con el ejercicio desencadena la liberación de BDNF, algo que el ejercicio comparte con los antidepresivos ISRS.

Las conexiones sociales, a menudo interrumpidas por la depresión, son fundamentales para tratar la depresión. Insto a los pacientes a mantener el contacto con amigos y familiares porque somos animales sociales y nos sentimos consolados y apoyados por nuestros seres queridos.

Además de la medicación, las terapias de estimulación cerebral como la terapia electroconvulsiva (TEC) y, más recientemente, la estimulación magnética transcraneal son muy eficaces en el tratamiento de la depresión.

Ketamina para la depresión: cómo se siente y a quién puede ayudar

Hay prometedores nuevas drogas para la depresión como ketaminaesketamina y psilocibina, que producen efectos antidepresivos rápidos y duraderos a los pocos minutos u horas de su administración. Estos medicamentos también producen efectos neuroplásticos rápidos y, en cierto sentido, “reconectan” el cerebro.

Mi paciente se sorprendió y se sintió aliviado cuando le expliqué que padecía una depresión mayor y no la tristeza y la ansiedad cotidianas. Le comencé con un antidepresivo ISRS y lo vi para una terapia de apoyo semanal. Su sueño y apetito mejoraron en la primera semana, y al cabo de tres semanas, su sensación de temor y pensamiento catastrófico habían desaparecido. “Estoy reaccionando al estrés como antes”, dijo. “No más tristeza y fatalidad”.

La tristeza cotidiana es universal y pasa sola. Pero la depresión es una enfermedad potencialmente grave y altamente tratable que nadie debe confundir con estar triste.

Las personas a menudo culpan de su estado de ánimo deprimido a algún aspecto perturbador del mundo, como el estado de la economía o la política. Otro paciente mío insistió en que estaba ansioso y deprimido por el impacto negativo de la economía en su negocio. Sin embargo, después de un tratamiento exitoso, dijo, “el mundo es el mismo, pero mi reacción ha cambiado. Pensé que el cielo se estaba cayendo y ahora sé que estaba mal”.

Agradecemos sus comentarios sobre esta columna en OnYourMind@washpost.com.

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