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Muere Art Laboe, disc jockey que dobló el álbum recopilatorio “Oldies But Goodies”

Cuando Art Laboe era un niño, su madre no podía alejarlo de la radio.

“Escuchaba telenovelas. Escuché noticias. Escuché todos los anuncios”, dijo a The Times en 2009. “Estaba cautivado con esta caja que hablaba”.

El disc jockey, que consiguió su primer trabajo en la radio a los 17 años, llenó las ondas de radio del sur de California durante más de 70 años. Fue uno de los primeros en tocar rock ‘n’ roll en la costa oeste y fue pionero en la creación de un álbum recopilatorio, llamándolo “Oldies But Goodies”.

Su atractiva voz de barítono se convirtió en un faro para generaciones de fanáticos, particularmente latinos.

Detrás de un micrófono hasta una edad avanzada, Laboe murió el viernes por la noche mientras luchaba contra una neumonía, dijo Joanna Morones, portavoz de la productora de Laboe. Tenía 97.

A lo largo de las décadas, su canción de amor nocturna y su programa de dedicación perduraron sin cambios en un mar de constantes cambios de formato de radio.

Los oyentes llamaban desde Oxnard, Boyle Heights, Riverside; desde lugares tan lejanos como Phoenix, Albuquerque y Nevada. Eran amantes, solitarias, niñas y abuelas, algunas que se habían sintonizado desde la escuela primaria.

Laboe los ayudó a celebrar aniversarios, llorar la pérdida de seres queridos y profesar su amor. Hacía de intermediario en las discusiones y tiraba besos en los cumpleaños.

Su programa de radio siempre se ubicó cerca de los mejores horarios nocturnos y se distribuyó en más de una docena de ciudades, atrayendo alrededor de un millón de oyentes por semana. Su programa se transmitió en Los Ángeles durante más de 20 años en Hot 92.3 (KRRL-FM).

“Él era la voz del verdadero LA”, dijo Lou Adler, el famoso productor discográfico, manager y fan incondicional de Laboe. “Extendió la mano y tocó a las personas que crecían en este crisol. Lo atravesó y nos entendió”.

Art Laboe con Little Richard a principios de la década de 1970.

(Archivos de Art Laboe)

Laboe nació como Art Egnoian en Salt Lake City el 7 de agosto de 1925, en la misma década en que comenzó la transmisión de radio comercial. Era un niño solitario, dijo en un perfil del Times, un pequeño niño armenio que “no era un galán grande y bien parecido”.

Sus padres se divorciaron cuando él tenía 13 años y se mudó al sur de Los Ángeles para vivir con su hermana. Comenzó su propia estación de radioaficionados en 1938 desde su habitación. En las ondas de radio era anónimo, y los oyentes, se complació en descubrir, se sintieron atraídos por su voz.

Asistió a la Universidad de Stanford y, después de un período en la Marina durante la Segunda Guerra Mundial, obtuvo su primer trabajo en una estación en San Francisco. Un gerente general lo animó a adoptar el apellido Laboe porque sonaba más pegadizo.

Cuando regresó a Los Ángeles en la década de 1950, el rock ‘n’ roll comenzaba a hacer su furioso ascenso. Laboe, un hombre franco con agudos instintos comerciales, se sumergió y promovió la música.

Transmitió su programa en vivo desde Scrivner’s Drive-In en los bulevares Sunset y Cahuenga, y los adolescentes se presentaron en masa para verlo, creando atascos de tráfico alrededor de la clásica hamburguesería.

A medida que crecía la multitud, se inclinaba hacia el micrófono y decía: “Oigan, madres, recojan a sus hijas. Aquí viene Art Laboe y su música diabólica”.

Su audiencia creció tanto en el autocine que Laboe comenzó a presentar espectáculos de baile. La ciudad de Los Ángeles no permitía bailes públicos para menores de 18 años en ese momento, por lo que se dirigió al estadio El Monte Legion.

Allí, hasta 3000 fans se reunían cada dos semanas para bailar al ritmo de estrellas emergentes como Sam Cooke, Ritchie Valens y Jackie Wilson. Laboe solía saludar a los fanáticos en la puerta y ayudarlos con piezas de 50 centavos si andaban cortos de dinero.

“Fue como un maremoto, y los niños se volvieron locos”, dijo Laboe a LA Weekly en 2005.

Los asistentes al concierto formaron un arcoíris de colores: fanáticos blancos del Westside, oyentes negros del sur de Los Ángeles y fanáticos latinos del Eastside.

Hasta el final, muchos de esos oyentes latinos, sus hijos y nietos, siguieron siendo fanáticos devotos.

“Es más chicano que algunos chicanos”, dijo el comediante Paul Rodríguez en 2009. “Y todos, desde los más duros piedra al tipo más cobarde le diría lo mismo”.

Art Laboe en Glendale, AZ en 2009.

Art Laboe en Glendale, AZ en 2009.

(Tiempos de Los Ángeles)

Durante sus días de Scrivner, Laboe notó que los oyentes a menudo gravitaban hacia los viejos, canciones que tenían 4 o 5 años. Comenzó a llamarlos “Oldies But Goodies”, una frase que luego registró como marca registrada cuando otras emisoras comenzaron a tomarla prestada.

En 1959 tomó el concepto y lo comercializó, creando uno de los primeros álbumes recopilatorios de música antigua. Su primer volumen (hubo 15 en total) permaneció en la lista Billboard Top 100 durante más de tres años.

Esas colecciones, junto con su programa de radio, promovieron innumerables grupos musicales que de otro modo podrían haber sido olvidados: Shirelles, Platters, Eddie Holman, Brenton Wood.

“Uno no reemplaza a personas como Art Laboe”, dijo el autor e historiador Harvey Kubernik. “Su alcance fue monumental. Fue disc jockey, director de programas, promotor de conciertos, propietario de un sello discográfico, columnista”.

Laboe rara vez se tomaba un día libre. Le encantaba trabajar en las vacaciones porque era cuando llegaban las mejores dedicatorias, y a menudo las más sentimentales.

Durante años dirigió su espectáculo dentro de su estudio de Hollywood con poca luz, hogar de su sello discográfico, Original Sound. Su estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood estaba a pocas cuadras de distancia, en la esquina de Hollywood Boulevard y Highland Avenue.

En su estudio, solía sentarse en su sillón de cuero justo antes de las 7 p. m. para ver las líneas telefónicas parpadear con las personas que llamaban. Laboe conversó con cada fan y leyó sus dedicatorias al aire:

“Su nombre es Ana Ivette Vásquez y quiero hacerle saber que lamento mucho haberla hecho mal, todas las lágrimas que soltó y el dolor que le hice pasar. Quiero dedicar esta canción desde lo más profundo de mi corazón”.

Art Laboe y Ricky Nelson en el autocine de Scrivner's en Hollywood en 1957.

1957. Art Laboe y Ricky Nelson en el autocine de Scrivner’s en Hollywood. Laboe, de 89 años, regresa a las ondas en KDAY-FM (93.5). CR: Archivos de Art Laboe.

(Archivos de Art Laboe)

Calculó que alrededor de la mitad de las personas que llamaban eran latinos. Algunos tenían seres queridos encerrados en prisiones en lugares como Chino, Delano y Calipatria. Otros tenían apodos como Mr. Porky, Lil’ Crazy, Bugsy y Payasa.

Laboe nunca los juzgó.

“Aquí hay alguien”, le dijo a The Times, “que podría sentir que lo que está pasando es de poca importancia en la vida y ahora sale a la radio y su voz sale a todo el mundo”.

Los fanáticos latinos lo amaban de la misma manera que los fanáticos de los Lakers amaban la colorida llamada jugada por jugada de pollito escuchar. Llenaron sus conciertos anuales por miles y lo hicieron parte de la identidad chicana emergente. Fue el único no latino seleccionado como gran mariscal del Desfile de Navidad del Este de Los Ángeles. Y tenía tal conexión con El Monte que la ciudad proclamó el 10 de marzo como el Día del Arte Laboe y erigió una fuente en su honor en el lugar del demolido estadio de la Legión hace mucho tiempo.

A principios de la década de 1970, incluso el futuro alcalde Antonio Villaraigosa dijo que solía pasear por Boyle Heights en su Chevy amarillo canario de 1964, tocando la música de Laboe.

“Su espectáculo fue el primer lugar que un joven chicano tuvo para expresar sus sentimientos, el primer lugar donde podías decir algo y ser escuchado”, dijo Rubén Molina, autor de dos libros sobre música chicana y cultura estadounidense.

Jerry Lee Lewis y Art Laboe en el estadio El Monte Legion.

Jerry Lee Lewis y Art Laboe en el estadio El Monte Legion.

(Archivos de Art Laboe)

Fuera de la radio, Laboe vivió una vida mayormente tranquila. Vivía solo en una casa en Hollywood Hills y disfrutaba comiendo en el Chateau Marmont, donde todo el mundo parecía conocerlo. Se mudó a Palm Springs en 2015 cuando su transmisión se cambió a KDAY-FM (93.5).

Su familia, solía decir, eran sus oyentes.

Al acercarse a los 90, se mantuvo saludable y activo, haciendo flexiones y dominadas. Y todavía aparecía en la radio todos los domingos por la noche con “The Art Laboe Connection Show”, que comenzó a transmitir desde su casa cuando comenzó la pandemia de COVID-19. Estaba programado para transmitir uno de sus conciertos de DJ exclusivos el sábado pasado en el Anfiteatro Glen Helen en San Bernardino.

La jubilación parecía descartada.

“La radio”, le dijo a The Times, “es mi vida”.

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