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Biden listo para ir a la lona con Big Oil por los precios del gas

Los esfuerzos de la administración para mantener bajos los precios de las bombas subrayan cuán entrelazados tienden a estar el costo de la gasolina y las fortunas electorales para el partido en el poder. También ilustran cuán limitadas son las opciones de política para el ocupante dentro de la Casa Blanca.

Una combinación de factores fuera del control del gobierno está impulsando los precios del combustible, dijeron analistas. Entre ellos se encuentran las interrupciones de las refinerías en California y el Medio Oeste, el endurecimiento de las sanciones europeas contra Rusia, los desequilibrios arraigados de oferta y demanda y la reciente decisión de la OPEP de desafiar a la Casa Blanca y reducir su producción de petróleo. Así que la Casa Blanca se ha decidido por una estrategia a largo plazo de torcer el brazo: criticar públicamente a las compañías petroleras mientras presiona en privado a sus ejecutivos.

La ofensiva se produce cuando el costo de la gasolina volvió a subir en todo el país, borrando semanas de caídas que el presidente Joe Biden había defendido como evidencia de que sus políticas económicas estaban funcionando. Aunque esa tendencia disminuyó en los últimos días, el panorama a largo plazo parece sombrío, lo que alarma a los funcionarios que temen que la fluctuación de los precios pueda causar un daño de última hora a las posibilidades de los demócratas a mitad de período.

“Si lo tienes en el camino hacia arriba, lo tienes en el camino hacia abajo”, dijo Tobin Marcus, exasesor de Biden y actual estratega político y político senior en Evercore ISI. “Obtuvieron un muy buen kilometraje político al destacar las grandes mejoras durante el verano… y ahora deben sacar lo mejor de una situación no óptima”.

El costo promedio de la gasolina ahora es de $3.87 por galón, aproximadamente 20 centavos más que hace un mes. En más de una docena de estados, los precios han superado la marca de $4 que los aliados de Biden ven como particularmente problemático para un partido demócrata que intenta convencer a los votantes de una economía en mejora.

Biden y sus asesores se han obsesionado con la importancia política del costo de la gasolina, creyendo que da forma a cómo se sienten los votantes sobre la economía. Ante la ausencia de soluciones políticas inmediatas, han disparado contra la industria, atacando a las compañías petroleras por obtener ganancias récord y sugiriendo que podrían bajar los precios de la gasolina sin ayuda de nadie si no fuera por su propia codicia.

A fines de septiembre, Biden instó directamente a las compañías de petróleo y gas a reducir drásticamente los precios, acusándolas de beneficiarse excesivamente del aumento de los costos del combustible, incluso cuando el precio mundial del petróleo disminuyó.

“Reduzca los precios que está cobrando en la bomba para reflejar el costo que paga por el producto”, dijo. “Hazlo ahora. No dentro de un mes. Hazlo ahora.”

Más recientemente, la secretaria de Energía, Jennifer Granholm, destacó al gigante petrolero ExxonMobil después de que se opusiera a las demandas de la administración de que la industria limite las exportaciones al extranjero a favor de aumentar la oferta en los EE. UU.

“Estas empresas deben centrarse menos en sacar hasta el último dólar de la mesa y más en pasar los ahorros a sus clientes”, dijo Granholm, y agregó que ExxonMobil “interpreta mal el momento en el que nos encontramos”.

En un comunicado, el portavoz de la Casa Blanca, Abdullah Hasan, caracterizó la agresividad de la administración hacia la industria como dirigida a “promover los intereses del pueblo estadounidense, ya sea que eso signifique pedirle a la industria sus ideas para aumentar la producción de petróleo y gas, o llamarlos para establecer Márgenes de beneficio récord en tiempos de guerra”.

Altos funcionarios de Biden, incluido el director del Consejo Económico Nacional, Brian Deese, y el principal asesor de energía del Departamento de Estado, Amos Hochstein, han sido aún más persistentes en privado, presionando repetidamente a los representantes de la industria para que encuentren nuevas formas de bajar los precios, dijeron personas familiarizadas con las discusiones.

Aunque la administración siempre ha mantenido un canal abierto con la industria, las personas familiarizadas dijeron que las conversaciones se han vuelto más francas y frecuentes últimamente, con funcionarios cada vez más convencidos de que las empresas podrían estar haciendo más.

Eso provocó protestas de la industria del petróleo y el gas de que es poco lo que puede hacer para mover los precios por sí solo, especialmente en el cronograma acelerado de la administración. Los expertos del mercado de la energía están de acuerdo en gran medida y señalan que los precios se ven afectados por una variedad de dinámicas globales y que las empresas no pueden producir más petróleo por capricho.

“Puedes gritarles todo lo que quieras”, dijo Ryan Kellogg, economista y profesor de la Escuela Harris de Políticas Públicas de la Universidad de Chicago. “No hay un interruptor que pueda girar que inmediatamente hará que salga mucho más petróleo del suelo”.

Pero los asistentes de Biden no se desaniman. En público y en privado, los funcionarios se han quejado de que las refinerías de petróleo han tardado en reiniciar las instalaciones, presionándolas para que aumenten la producción tan rápido como la cerraron cuando la demanda se desplomó al principio de la pandemia. También se han centrado en el tiempo que tardan los precios más bajos del petróleo en traducirse en gas más barato para los consumidores, argumentando que las empresas de energía y los minoristas deberían reflejar los ahorros cuando los precios del petróleo caen tan rápido como suben los precios cuando los mercados petroleros aumentan.

“Todavía no estamos en los niveles previos a la pandemia [of supply] y, sin embargo, la demanda casi ha llegado allí”, dijo un funcionario del Departamento de Energía involucrado en las conversaciones, y agregó que los inventarios bajos continuos representan el núcleo de la frustración de la administración. “Realmente necesitamos entender qué está frenando a la industria”.

El giro más agresivo ha producido poco progreso medible últimamente, aunque un funcionario de la administración dijo que ha habido cierto repunte en los reinicios de las refinerías este año. Pero agrió aún más una relación ya fría entre la administración y la industria petrolera. Un alto funcionario de la industria, al que se le otorgó el anonimato para hablar con franqueza sobre la Casa Blanca, cuestionó la comprensión de los asistentes de Biden sobre los mercados energéticos. La persona resumió el intenso enfoque en las fluctuaciones diarias de los precios como que la administración “hacía las preguntas equivocadas y tomaba las medidas equivocadas”.

Otro funcionario de la industria dijo que, a pesar de meses de discusiones, Biden y la industria prácticamente no comparten puntos en común sobre las políticas que creen que podrían reducir los costos del combustible.

“Agradecemos un compromiso abierto con la administración”, dijo Frank Macchiarola, vicepresidente senior de política, economía y asuntos regulatorios del American Petroleum Institute. “Pero la administración necesita cambiar sus políticas y debe detener su retórica sobre el aumento de precios, que ha sido desacreditada constantemente”.

Aún así, el enfoque ha entusiasmado a algunos demócratas que durante mucho tiempo creyeron que la Casa Blanca debería adoptar una línea más dura con la industria petrolera por sus ganancias descomunales, una táctica que, según argumentaron, también podría ayudar a desviar la frustración con los precios de la gasolina que, de lo contrario, los votantes podrían inculcar al propio Biden.

Varios legisladores demócratas, así como el gobernador de California, Gavin Newsom, han pedido que se imponga un impuesto a las llamadas ganancias inesperadas que las compañías petroleras obtienen de los altos precios.

Reps. Ro Khanna (D-Calif.), uno de los primeros defensores del impuesto a las ganancias extraordinarias, le dijo a POLITICO que ahora está trabajando en un proyecto de ley que restringe las exportaciones de gasolina refinada después de que la administración Biden señaló que estaba abierta a la idea.

La Casa Blanca aún tiene que adoptar por completo un impuesto a las ganancias inesperadas o una prohibición de exportación, los cuales representan intervenciones importantes que los expertos y algunos funcionarios temen que puedan resultar contraproducentes y hacer subir los precios al desestabilizar los mercados petroleros y el delicado panorama geopolítico. Los asesores temen, por ejemplo, que restringir las exportaciones podría perjudicar a los aliados europeos que ya enfrentan altos costos de energía debido a sus sanciones a Rusia.

Sin embargo, incluso si no se traduce en una nueva política o hace una mella medible en los precios de la gasolina, los demócratas sostienen que mantener la presión sobre la industria petrolera vale la recompensa política potencial.

“Están tratando de evitar que sea peor de lo que tiene que ser como asunto político entre ahora y la línea final de las elecciones intermedias”, dijo Marcus. “Las narrativas políticas funcionan mejor cuando hay un villano identificable”.

Ben Lefebvre contribuyó a este despacho.

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