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La temporada de incendios forestales de 2020 en California acabó con 16 años de ganancias climáticas

Los incendios forestales que han arrasado Occidente en los últimos años no son solo una consecuencia del cambio climático, sino que también son un factor cada vez más importante del problema, según un nuevo estudio.

El trabajo de investigación, publicado el lunes en la revista Environmental Pollutionencuentra que los incendios forestales de California en 2020 causaron el doble de la cantidad de emisiones de gases de efecto invernadero que el estado redujo con éxito entre 2003 y 2019. En otras palabras, la temporada de incendios forestales de 2020, que estableció un récord para la cantidad de acres quemados en el estado, esencialmente eliminó 16 años de progreso que California había logrado sobre el cambio climático a través de esfuerzos como el reemplazo de combustibles fósiles con energía limpia.

Un bombero que lleva un hacha en una zona boscosa contra un fondo de llamas mientras un incendio avanza hacia las casas.

Un bombero trabaja en la escena mientras las llamas avanzan hacia las casas durante el Incendio Creek en el condado de Madera, California, el 7 de septiembre de 2020. (Josh Edelson/AFP vía Getty Images)

Dado que la madera está llena de dióxido de carbono almacenado, el gas de efecto invernadero más frecuente, se emite cuando se quema la madera. A medida que las temperaturas promedio se han vuelto más cálidas, California y otros estados del oeste han experimentado más olas de calor y sequías, que son factores de riesgo de incendios forestales. Actualmente, un mega sequía de 22 años está secando el Oeste, obligando a las autoridades del agua en partes de California a instituir límites de uso de agua para residentes El estado también está experimentando una intensificación Olas de calor.

En consecuencia, los incendios forestales se han vuelto más frecuentes. Dieciocho de los 20 incendios forestales más grandes en la historia de California han ocurrido desde 2000. Los ocho más grandes han sido desde 2017, cinco de ellos solo en 2020. El incendio más grande en la historia del estado, el August Complex Fire en 2020, quemó más de 1 millón de acres de tierra.

En total, más de 9000 incendios forestales devastaron el Estado Dorado en 2020 y enviaron humo hasta la costa este. Se quemaron más de 4,3 millones de acres, murieron 30 personas y las pérdidas económicas superaron los 19.000 millones de dólares.

Con un telón de fondo de humo intenso, los bomberos de Cal Fire provocaron incendios para evitar que se propague el incendio forestal.

Los bomberos provocaron incendios para evitar que los incendios forestales se propagaran a un área residencial en el Blue Ridge Fire en Chino, California, el 27 de octubre de 2020. (Robyn Beck/AFP a través de Getty Images)

Ahora, también sabemos cuántas emisiones fueron creadas por toda esa madera quemada, y representaron el 30% de las emisiones totales de California, lo que convierte a los incendios forestales en la segunda fuente más grande de emisiones en el estado, después del transporte.

“Para el gran crédito de los legisladores y residentes de California, de 2003 a 2019, las emisiones de GEI de California disminuyeron en 65 millones de toneladas métricas de contaminantes, una caída del 13 por ciento que fue impulsada en gran medida por las reducciones del sector de generación de energía eléctrica”, Michael Jerrett. , profesor de ciencias de la salud ambiental en UCLA y autor del estudio, dijo en un comunicado que acompaña al informe. “Esencialmente, el impacto positivo de todo ese arduo trabajo durante casi dos décadas corre el riesgo de ser barrido por el humo producido en un solo año de incendios forestales sin precedentes”.

Las emisiones de carbono no son el único tipo de contaminación que crean los incendios forestales. El humo y la contaminación por partículas obstruyen el aire y pueden dificultar la respiración y ser perjudiciales para la salud humana.

En junio, un análisis en el índice anual de calidad de vida del aire encontró que el humo de los incendios forestales era tan malo en 2020 que revirtió temporalmente las ganancias en la calidad del aire de décadas de regulación federal y estatal en California. Todo el estado estuvo expuesto a niveles peligrosamente altos de material particulado y, a nivel nacional, 29 de los 30 condados calificados con la peor contaminación por partículas ese año se encontraron en California. La mitad de los condados del estado registraron la peor contaminación del aire desde que comenzaron las mediciones satelitales en 1998.

Los bomberos con cascos amarillos y equipo de protección provocan un fuego contraproducente con varitas para proteger los hogares.

Los bomberos provocaron un fuego contraproducente para tratar de contener el incendio Blue Ridge en Chino Hills el 27 de octubre de 2020. (David McNew/Getty Images)

Donelda Moberg, que sufre de enfisema y vive en el Valle de San Joaquín de California, le dijo a Los Angeles Times a principios de este año que evitó salir tanto como pudo durante semanas en 2020 debido al humo de los incendios forestales.

“El cielo era de un color arcilla y hacía que el sol tuviera un color extraño, no se veía normal”, dijo Moberg al periódico. “Siempre se podía saber si era seguro salir o no con solo mirar la forma en que brillaba el sol”.

Investigadores de la Universidad de Stanford estimaron que los incendios forestales de 2020 provocaron 1200 a 3000 muertes prematuras entre los estadounidenses de 65 años o más.

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