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Un enjambre de variantes de covid podría impulsar un aumento invernal

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Desde hace dos años surgieron variantes del coronavirus, uno a uno, barriendo el globo.

Pero se espera que este otoño e invierno sean diferentes: en lugar de una sola variante ominosa que acecha en el horizonte, los expertos observan con nerviosismo un enjambre de virus. y un nuevo fase evolutiva en la pandemia.

Esta vez, es poco probable que seamos bombardeados con una nueva colección de variantes del alfabeto griego. En cambio, una o más de las múltiples versiones de la variante omicron que siguen apareciendo podrían impulsar la próxima ola. Son sabores diferentes de omicron, pero inquietantemente parecidos, adornados con una combinación similar de mutaciones. Cada nueva subvariante parece superar a la última en su capacidad para esquivar las defensas inmunitarias.

“Es esta constante carrera armamentista evolutiva lo que estamos teniendo con este virus”, dijo Jonathan Abraham, profesor asistente de microbiología en la Escuela de Medicina de Harvard.

El ritmo de la evolución es tan rápido que muchos científicos dependen de Twitter para mantenerse al día. Hace un mes, los científicos estaban preocupados por BA.2.75una variante que despegó en el sur de Asia y generó una nube de otros sublinajes preocupantes. En los Estados Unidos, BA.4.6 y BF.7 han sido lentamente tomando vapor. Hace unas pocas semanas, BQ.1.1 comenzó a robar el centro de atención, y todavía parece un contendiente para hacerse cargo este otoño en Europa y América del Norte. Un linaje llamado XBB se cierne al margen y amenaza con alterar el pronóstico.

Centrarse demasiado en cualquier variante posible es, argumentan muchos expertos, perder el punto. Lo que importa es que todas estas nuevas amenazas están acumulando mutaciones en lugares similares en lo que se llama el dominio de unión al receptor – un punto clave en la proteína de pico donde se acoplan los anticuerpos que bloquean el virus. Si esos anticuerpos no pueden acoplarse, no pueden bloquear. Cada nueva mutación le da al virus una ventaja para evitar esto línea primaria de defensa inmunológica.

La mayoría de los virólogos objetan cuando se les pregunta qué variante, o variantes, infectarán a las personas este invierno. Eso no significa que piensen que el virus se ha detenido.

Gran parte de la población mundial ha ganado cierto grado de inmunidad debido a las vacunas e infecciones con omicron. Esa protección nos dio las libertades relativas del momento, con muchas personas volviendo a la vida normal. Pero la protección es efímera por dos razones clave: la inmunidad disminuye y el virus está cambiando. Y luego está esto: es probable que los anticuerpos monoclonales, medicamentos dirigidos que se pueden usar como tratamiento o para proteger a las personas inmunodeprimidas que no responden bien a las vacunas, sean eliminados por futuras variantes.

“Es importante que la gente entienda que el hecho de que no haya aparecido una letra griega no significa que el virus dejó de evolucionar”, dijo Jesse Bloom, experto en evolución viral en el Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle, quien describió la tasa evolutiva del SARS-CoV-2 como “sorprendentemente rápida”.

En lugar de preocuparse por qué variante ganará, o incluso centrarse en mutaciones particulares, muchos científicos han pasado a observar los puntos críticos: sitios específicos sobre el virus, conocidos por números como la dirección de una calle, donde cualquier cambio en el código del virus podría permitir que se escape. por los anticuerpos neutralizantes que son una primera línea de defensa.

La proteína de pico del coronavirus está compuesta por alrededor de 1300 bloques de construcción llamados aminoácidos, y las mutaciones que cambian incluso un solo bloque de construcción pueden dificultar que los anticuerpos bloqueen el virus. En lugar de un alfabeto griego, los científicos mantienen listas cortas de puntos preocupantes para la mutación: 346, 444, 445, 452, 460, 486, 490.

Ver tantos linajes del coronavirus desarrollar constelaciones similares de cambios genéticos en estos puntos es un signo de evolución convergente, cuando diferentes versiones del virus se han estrellado contra el muro de las defensas inmunitarias en la población humana y luego encuentran formas similares de rodearlos. Eso sucede con la influenza, pero es bastante nuevo para el SARS-CoV-2. Y en el caso del coronavirus, cuantas más mutaciones, mayor ventaja parece tener una nueva variante.

Cornelius Roemer, biólogo computacional de la Universidad de Basilea en Suiza, ha estado clasificando los nuevos sublinajes de omicrones según la cantidad de mutaciones que tienen en el dominio de unión al receptor.

XBB parece ser el mejor para evadir la inmunidad. Investigadores en China han descubierto que XBB puede eludir los anticuerpos protectores generados por una infección avanzada de BA.5, lo que genera preocupación de que los refuerzos de caída diseñados para atacar las versiones BA.4 y BA.5 de omicron puedan ser superados rápidamente. Aún así, esas inyecciones de refuerzo siguen siendo la mejor herramienta en el estante.

“No tenemos una mejor opción en la etapa actual”, dijo en un correo electrónico Yunlong Cao, científico del Centro de Innovación Biomédica Pionera en la Universidad de Pekín en Beijing.

El viernes, datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades mostró que BQ.1 y BQ.1.1 habían crecido a alrededor del 11 por ciento de los virus muestreados en los Estados Unidos. Ya sea XBB, BQ.1.1 o algún giro aún desconocido en omicron, la mayoría de los expertos están de acuerdo en que las variantes ayudarán a impulsar un otoño e invierno difíciles.

“Estos linajes van a tener una mayor capacidad para reinfectar a las personas que lo que circula actualmente… lo que es muy probable que impulse o contribuya a las oleadas de infección durante el invierno”, dijo Tom Peacock, virólogo del Imperial College London, en un correo electrónico.

Es un tema de debate qué sucederá cuando uno o más de ellos se afiancen en una población con una capa protectora de inmunidad subyacente. Es probable que la protección contra los peores resultados se mantenga, especialmente si se refuerza con refuerzos, predicen muchos científicos.

Los casos ya están aumentando en Europa. Muchos científicos creen que el aumento se debe en gran medida a factores como el regreso de los niños a la escuela, las personas que pasan más tiempo en el interior y la estacionalidad del virus. Las variantes pueden estar empezando a contribuir.

“Ciertamente estamos en un mejor lugar que hace muchos meses; todavía estamos en una tendencia a la baja” en los Estados Unidos, dijo Anthony S. Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, quien exhortó a las personas a obtener un refuerzo actualizado si son elegibles. “Necesitamos observar y seguir estas cosas con mucho cuidado, porque queremos asegurarnos de tener un buen control de lo que está sucediendo con respecto a la aparición de variantes y qué impacto van a tener en cualquier tendencia que estemos ir a ver en invierno.

Pero el impacto en la sociedad aún podría ser considerable incluso con un aumento en los casos que no conduzca a una ola masiva de hospitalizaciones.

“Para ponerlo en contexto, el verano no se consideró una ola, pero al mismo tiempo, hubo muchos problemas con las ausencias laborales y ese tipo de cosas tuvo un impacto en el mundo en general”, dijo Manon. Ragonnet-Cronin, científica de la Universidad de Chicago. “Nuestra medida principal de cuán malas son estas olas tiende a ser hospitalizaciones y muertes, pero esos otros efectos no deben descartarse”.

No hay nada seguro acerca de una ola de finales de otoño: si ocurrirá, cuál podría ser su magnitud o qué podría desencadenarla. La nueva cosecha de variantes claramente escapa a la inmunidad, pero Justin Lessler, profesor de epidemiología en la Escuela de Salud Pública Gillings de la Universidad de Carolina del Norte, dijo que la pregunta será cómo se desarrolla esa ventaja en el mundo.

“Una cepa puede tener una ventaja de crecimiento en comparación con las otras cepas, pero aún así no es una ventaja suficiente para provocar el resurgimiento de una epidemia”, dijo Lessler.

Lo que es más predecible: cualquier variante que termine dominando en los próximos meses probablemente desafiará una línea clave de tratamiento y protección para las personas con sistemas inmunológicos comprometidos: los medicamentos conocidos como anticuerpos monoclonales. Evusheld es una versión de acción prolongada que se usa para prevenir enfermedades en personas con sistemas inmunitarios comprometidos. Otro monoclonal, a bebtelovimabse utiliza como tratamiento.

Las compañías farmacéuticas que fabrican estos medicamentos enfatizan que siguen siendo útiles contra las variantes que prevalecen ahora. Pero para muchos científicos, la escritura está en la pared. El enjambre en el horizonte amenaza con acabar con una o ambas de esas terapias, e incluso puede subvertir la próxima generación de candidatos que aún no lleguen al botiquín.

Regeneron Pharmaceuticals, un importante fabricante de anticuerpos monoclonales, detuvo las actividades iniciales a fines de septiembre en los ensayos clínicos de su nuevo fármaco, lo que no apunta a un nuevo linaje particular de omicron, sino a una mutación en uno de los puntos críticos.

“Pedimos que todas las actividades de puesta en marcha… se detengan para permitir que Regeneron evalúe la nueva variante y su impacto potencial en nuestros ensayos de desarrollo clínico planificados”, decía un memorando de la compañía enviado a los investigadores que realizan los ensayos.

Los científicos están preocupados de que Evusheld pueda ser inútil para fin de año, ya que los nuevos variantes tomar el control. La Administración de Alimentos y Medicamentos advertido este mes que es poco probable que el fármaco proteja contra la infección por BA.4.6, una cepa que representa alrededor del 12 por ciento de los virus que circulan en los Estados Unidos.

Bebtelovimab, el monoclonal fabricado por Lilly, también podría enfrentarse a un reloj en marcha como otros mutaciones amenazan con socavar su eficacia.

Las empresas pueden elegir entre muchas bibliotecas de medicamentos de anticuerpos monoclonales, pero las preguntas sobre cómo elegirlos, probar que funcionan y si funcionan son seguros se han vuelto más apremiantes ya que las drogas resultaron tener un vida útil cortadebido al ritmo de la evolución viral.

En un esfuerzo por hacer que sus medicamentos sean más a prueba de variantes, las compañías están tratando de diseñar productos de anticuerpos que no sean similares a los anticuerpos dominantes que el cuerpo humano crea naturalmente para derrotar al virus.

Laura Walker, directora científica de Invivyd, una compañía de biotecnología que trabaja en medicamentos de anticuerpos monoclonales, describió uno de los compuestos que su compañía espera comenzar a probar en personas en enero como un “monstruo de la naturaleza”, porque se une a un punto inusual en el virus.

“Quieres intentar mirar hacia adelante, y la pregunta es: ¿Hasta dónde llegan esos faros?” Walker dijo.

La transmisión absoluta del virus le permitirá encontrar personas vulnerables, ya sea por edad o factores de riesgo médicos. También podría resultar en el escenario comodín que muchos expertos temen: una variante nueva y muy diferente podría surgir de alguna otra rama del árbol evolutivo del coronavirus.

Una de las principales teorías sobre el origen de omicron es que evolucionó como resultado de una infección a largo plazo en un inmunodeprimido paciente, y no se puede ignorar la posibilidad de que vuelva a ocurrir un gran salto.

“Si nos quedamos de brazos cruzados y decimos: ‘Bueno, todos estamos bien’, y nos olvidamos de las personas vulnerables que no tienen una buena respuesta inmunológica, entonces eso podría aumentar la probabilidad de que surja una nueva variante más aterradora”, Abraham, de Harvard, dijo. “No estoy seguro de si sucederá este invierno, pero creo que es probable. Todavía hay mucho espacio para la evolución”.

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