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California perdió miles de millones en fraude relacionado con COVID y está tratando de recuperar algo: NPR


La oficina del Departamento de Desarrollo del Empleo de California se ve en Sacramento, California, el viernes 18 de diciembre de 2020. Enfrentando un fraude de hasta $ 2 mil millones, el EDD está cerca de la parte superior de la lista de arreglos de los legisladores de California mientras se preparan para regresar al Capitolio estatal en el nuevo año.

Rich Pedroncelli / AP


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La oficina del Departamento de Desarrollo del Empleo de California se ve en Sacramento, California, el viernes 18 de diciembre de 2020. Enfrentando un fraude de hasta $ 2 mil millones, el EDD está cerca de la parte superior de la lista de arreglos de los legisladores de California mientras se preparan para regresar al Capitolio estatal en el nuevo año.

Rich Pedroncelli / AP

SAN FRANCISCO — California está recuperando lentamente parte de los $20 mil millones estimados en dinero del desempleo robado por delincuentes nacionales e internacionales, dinero destinado a la ayuda por desempleo durante el punto álgido de la pandemia.

Es, con mucho, la mayor cantidad reportada de fraude relacionado con la pandemia en cualquier estado.

Pero los críticos dicen que el esfuerzo de recuperación de dinero de California sigue siendo débil, con muy pocas personas obligadas a rendir cuentas, y que la cifra real de fraude probablemente sea mucho mayor.

“Es demasiado tarde y muy poco, e incluso los sistemas que tienen actualmente todavía pueden ser defraudados”, dice Jim Patterson, asambleísta estatal republicano y vicepresidente del Comité de Responsabilidad y Revisión Administrativa del estado. “Eso no es lo suficientemente bueno.”

A nivel nacional, la cantidad total de fraude al seguro de desempleo es asombrosa. El Departamento de Trabajo de EE. UU., Oficina del Inspector General a principios de este año le dijo al Congreso que “al menos $ 163 mil millones en beneficios de UI pandémicos podrían haberse pagado incorrectamente, con una parte significativa atribuible al fraude”.

El énfasis de los funcionarios federales y estatales fue sacar ese dinero rápidamente: $5 billones en total para ayudar a aliviar la mayor crisis económica desde la Gran Depresión. Esa rapidez también significó que muchas afirmaciones no fueran verificadas.

Solo en California, los estafadores que usan números de seguro social robados y nombres robados o inventados se hicieron con lo que los funcionarios estatales conservadoramente la estimación es de $ 20 mil millones. Eso es aproximadamente el 11% de los $177 mil millones en beneficios por desempleo pagados por el alivio de COVID-19.

Y no fue difícil: Alguien afirmando ser la senadora estadounidense Dianne Feinstein recibió un pago. Hubo un John Doe e incluso un Sr. Poopy Pants. Todos recibieron dinero.

“La clave del reino para los beneficios de fraude del seguro de desempleo era un número de Seguro Social”, dice McGregor Scott, ex Fiscal Federal para el Distrito Este de California.

El estado contrató a Scott como asesor especial para su Grupo de trabajo contra el fraude para ayudar a coordinar la investigación y el enjuiciamiento del fraude de desempleo relacionado con la pandemia dirigido al Departamento de Desarrollo del Empleo o EDD.

“Y con la web oscura y el mercado negro de números de Seguridad Social, estas organizaciones criminales transnacionales tienen una gran cantidad de números de Seguridad Social, lo que les permitió enviar solicitudes fraudulentas y obtener dinero”, dice Scott.

Los investigadores identificaron grupos específicos de estafadores

Hasta ahora, trabajando con las fuerzas del orden público federales y locales y el Bank of America, que administra el programa de beneficios por desempleo de California, el estado ha recuperado más de mil millones principalmente congelando las tarjetas de débito bancarias de EDD obtenidas mediante fraude.

“Hay saldos en todas estas tarjetas de débito que el Bank of America ha recuperado. Y hasta la fecha han devuelto $1.100 millones de dólares al estado”, le dice Scott a NPR.

Él dice que el grupo de trabajo de California se enteró de que la mayoría de los que cometieron el fraude eran bandas de crimen organizado nacionales e internacionales, así como reclusos dentro y fuera del estado. Luego dice que hubo lo que podría llamarse estafadores comunes y corrientes. “Personas que no forman parte de grupos criminales realmente sofisticados u organizados, sino que simplemente se han ganado la vida robando programas gubernamentales de diversas formas a lo largo de los años. Y esta se convirtió en la última versión de eso”.

Hasta ahora, dice Scott, la Fuerza de Tarea contra el Fraude también ha ayudó a la policía arrestar a más de 500 personas y asegurar 203 condenas, incluso de un ex empleado de EDD que robó más de $ 4 millones en reclamos de alivio de desempleo relacionados con COVID-19. Gabriela Llerenas, quien también usa el nombre de “María G. Sandoval”, fue sentenciado a principios de este año a más de cinco años de prisión y se le ordenó pagar casi $4.3 millones en restitución.

“Nuestro trabajo es asegurarnos de que el FBI esté hablando con el fiscal de distrito local o que obtengan los documentos que necesitan del EDD o que obtengamos lo que necesitamos del Bank of America”, dice Scott.

A nivel nacional, el Inspector General del Departamento de Trabajo de EE. UU. dice que hasta ahora sus investigaciones han resultado en más de 1.000 personas acusadas con fraude al seguro de desempleo desde el inicio de la pandemia.

docenas de personas han sido arrestados. Pero miles de delincuentes no han enfrentado ninguna consecuencia y miles de millones siguen en paradero desconocido.

Los expertos externos piensan que la cifra real de fraude por desempleo en California es mucho más alta que $ 20 mil millones.

“Creo que el número está más cerca de los 32.600 millones”, dice Haywood Talcove, director ejecutivo de la división gubernamental de LexisNexis Risk Solutions.

Talcove llega a esa cifra más alta, en parte, al observar las leyes federales Auditorías del Departamento de Trabajo que muestran que California promedió una alta tasa de fraude por desempleo y “pagos indebidos” en los tres años anteriores a la pandemia. “Y no bajó durante la pandemia, solo subió”, dice Talcove. “Así que llegas fácilmente a esa cifra de 32.600 millones de dólares”.

De hecho, el último informe del Departamento de Trabajo de EE. informe de auditoría en septiembre muestra que la tasa de “pago indebido” del EDD de California en solo los primeros seis meses de la pandemia fue del 36,6%. No está claro qué porcentaje de eso fue fraude o errores, pero la mayoría cree que la mayoría fue lo primero.

Los organismos de control piden que se haga más, incluida una auditoría forense

Cualquiera que sea la cantidad real de fondos robados, argumenta Talcove, el problema más importante es que el estado aún debe implementar controles sólidos como los que se usan todos los días en la banca estadounidense y otras transacciones del sector privado.

California agregó un sistema de autenticación de licencias de conducir llamado ID.me que, según el estado, es un proceso de verificación de identidad “altamente seguro”. También contrataron a una empresa externa de análisis de datos, entre otros movimientos.

Pero el estado aún no ha realizado una auditoría forense del fraude. Y Talcove dice que las protecciones adicionales simplemente no son suficientes.

“Todavía les están robando los bolsillos”, dice. “Entramos a la web oscura todos los días y monitoreamos a estos grupos criminales que están robando a las agencias de seguro de desempleo. Y lo vemos”.

Solo en las últimas semanas, dice que ha visto grupos criminales externos de Rusia y otros lugares que se jactan de que aún pueden engañar al programa de desempleo del estado. Los grupos, dice Talcove, “publicitaban su salsa para ingresar al estado de California, lo que incluía la compra de una licencia de conducir falsa que pasa por su sistema.

Algunos legisladores de California están frustrados e indignados por lo que ven como un goteo lento de recuperación de dinero y responsabilidad limitada.

“El estado de California tiene que dejar de darse palmaditas en la espalda porque está haciendo algo. Esto es un mosaico”, dice Patterson, el asambleísta republicano del estado. “Solo recuperamos mil millones de quizás 30 o 35 mil millones. Ese es un promedio de bateo terrible. Tenemos que hacerlo mucho mejor que eso”.

Patterson dice que su oficina hoy en día todavía se ve inundada con llamadas de electores que están pasando un mal momento para obtener sus reclamos legítimos de desempleo, mientras que muy pocos estafadores han sido condenados.

Haywood Talcove dice que el nivel de fraude pandémico a nivel nacional muestra que todos los estados deberían hacer más para bloquear sus sistemas contra el fraude.

“No solo para el seguro de desempleo, para sus departamentos de impuestos, para su SNAP, para sus beneficios de TANF, asegurándose de que haya un enfoque empresarial para la identidad”, dice. “¿Qué hace que alguien piense que esos criminales ahora no se dirigen a otros programas después de que acaban de robarle al Tesoro de los Estados Unidos $ 250 mil millones de dólares?”

En California, las fuerzas del orden público y otros señalan un proyecto de ley recientemente firmado por el gobernador Gavin Newsom que facilita las cosas para los fiscales y la policía. apoderarse de los bienesincluyendo automóviles y propiedades, de personas que defraudaron al programa de desempleo.

“Tenemos un caso en este momento en el que el tipo compró una motocicleta y sabemos que lo hizo con dinero del EDD”, dice el abogado especial Scott. “Así que nos hemos llevado la moto”.

Él dice que el estado espera recuperar pronto otra gran suma de las tarjetas de débito de desempleo que todavía tienen dinero pero que han sido congeladas debido a indicadores de fraude.

En última instancia, admite Scott, es probable que haya miles de millones sin recuperar.

“No hay duda de que habrá una cierta cantidad que tendrá que cancelarse al final”, dice. “Cuál es ese número, no lo sé todavía”.

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