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El asteroide que acabó con los dinosaurios provocó un ‘megatsunami’

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Hace sesenta y seis millones de años, un asteroide de casi nueve millas de ancho chocó con la Tierra, lo que provocó una extinción masiva que acabó con la mayoría de los dinosaurios y las tres cuartas partes de las especies de plantas y animales del planeta. Ahora estamos aprendiendo que el llamado asteroide Chicxulub también generó un “megatsunami” masivo con olas de más de una milla de altura.

Un estudio, publicado en AGU Advances, recientemente permitió a los científicos reconstruir el impacto del asteroide. Los científicos pudieron estimar los efectos extremos de la colisión, que incluyó un tsunami global que provocó inundaciones en todo el mundo.

Además de ayudar a reconstruir los detalles sobre el final de los dinosaurios, los investigadores dijeron que los hallazgos ofrecieron información sobre la geología del final del período Cretácico.

“Este fue un tsunami global”, dijo Molly Range, científica de la Universidad de Michigan e investigadora correspondiente del estudio. “Todo el mundo vio esto”.

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Después del impacto del asteroide, habría aumentos extremos en el nivel del agua en dos fases, según descubrió el equipo: la ola del borde y las posteriores olas del tsunami.

“Si acabas de dejar caer una piedra en un charco, existe ese chapoteo inicial; esa es la ola del borde”, dijo Range.

Estas olas de borde podrían haber alcanzado una altura inconcebible de una milla, y eso es antes de que el tsunami realmente se ponga en marcha, estima el periódico.

“Entonces ves un efecto de cuña con el agua siendo empujada simétricamente [from the impact site]”, dijo Range, señalando que el asteroide Chicxulub impactó en el Golfo de México, justo al norte de lo que actualmente es la Península de Yucatán.

Después de los primeros 10 minutos posteriores al impacto, todos los escombros transportados por el aire asociados con el asteroide dejaron de caer al golfo y de desplazar el agua.

“Se había calmado lo suficiente y se había formado el cráter”, dijo Range. Fue alrededor de la época en que el tsunami comenzó a atravesar el océano a la velocidad de un avión comercial.

“Los continentes se veían un poco diferentes”, dijo Range. “La mayor parte de la costa este de América del Norte y la costa norte de África vieron fácilmente olas de más de 8 metros. No había tierra entre América del Norte y América del Sur, por lo que la ola se fue al Pacífico”.

Range comparó el episodio con el infame tsunami de Sumatra en 2004 que siguió a un terremoto de magnitud 9,2 en la costa oeste del norte de Sumatra. Murieron más de 200.000 personas.

El megatsunami de hace más de 60 millones de años tenía 30.000 veces más energía que el ocurrido en 2004, dijo Range.

Para simular el megatsunami, el equipo de científicos utilizó un hidrocódigo, un programa informático tridimensional que modela el comportamiento de los fluidos. Los programas de hidrocodificación funcionan dividiendo digitalmente el sistema en una serie de pequeños bloques tipo Lego y luego calculando las fuerzas que actúan sobre él en tres dimensiones.

Los investigadores se basaron en investigaciones anteriores y asumieron que el meteorito tenía un diámetro de 8,7 millas y una densidad de alrededor de 165 libras por pie cúbico, aproximadamente el peso de un hombre adulto promedio dentro de un volumen del tamaño de una caja de leche. Eso significa que todo el asteroide probablemente pesaba alrededor de dos mil billones de libras, eso es un 2 seguido de 15 ceros.

Después de que el hidrocódigo produjo una simulación de las etapas iniciales del impacto y los primeros 10 minutos del tsunami, el modelado se transfirió a un par de modelos desarrollados por la NOAA para manejar la propagación del tsunami en los océanos globales. El primero se llamó MOM6.

“Inicialmente, comenzamos a usar el modelo MOM6, que es un modelo oceánico para todo uso, no solo un modelo de tsunami”, dijo Range. El equipo se vio obligado a hacer suposiciones sobre la batimetría, o la forma y la pendiente del fondo del mar, así como sobre la profundidad del océano y la estructura del cráter del asteroide. Esa información, junto con la forma de onda del tsunami del modelo de hidrocodificación, se introdujeron en MOM6.

Además de construir un modelo, los investigadores del estudio revisaron la evidencia geológica para estudiar la trayectoria y la potencia del tsunami.

El coautor de Range, Ted Moore, encontró evidencia de alteraciones importantes en las capas de sedimentos en las mesetas del océano y las costas en más de 100 sitios, lo que respalda los resultados de las simulaciones del modelo del estudio.

El modelo predijo velocidades de flujo de tsunami de 20 centímetros por segundo a lo largo de la mayoría de las costas en todo el mundo, más que suficiente para perturbar y erosionar los sedimentos.

Los investigadores dijeron que los hallazgos geológicos agregaron confianza a sus simulaciones de modelos.

En el futuro, el equipo espera aprender más sobre cuántas inundaciones acompañaron al tsunami.

“Nos gustaría analizar la inundación, que no hicimos solo con este trabajo actual”, dijo Range. “Realmente necesitas saber la batimetría y la topografía”.

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