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James McDivitt, comandante de misiones fundamentales de la NASA, muere a los 93 años

James A. McDivitt, quien se desempeñó como comandante en dos misiones fundamentales de la NASA en los primeros e impresionantes días de los vuelos espaciales, incluido el lanzamiento de Gemini que contó con la primera caminata espacial estadounidense, murió el 14 de octubre en un hospital de Tucson. Tenía 93.

La NASA anunció la muerte, pero no citó una causa específica.

En 1962, poco después de que el presidente John F. Kennedy pronunciara su “Nosotros elegimos ir a la luna” discurso declarando que el espacio “merece lo mejor de toda la humanidad”, el Sr. McDivitt fue seleccionado de un equipo de vuelo de prueba de la Fuerza Aérea para convertirse en astronauta en el programa Gemini de la NASA.

Tres años más tarde, el Sr. McDivitt y su mejor amigo, el ex piloto de vuelos de prueba Edward H. White II, se lanzaron en lo que la NASA llamó “el vuelo más ambicioso del programa hasta la fecha”, volando durante un récord de cuatro días, durante los cuales White se convirtió en el primer estadounidense en caminar en el espacio. (Un astronauta soviético caminó en el espacio a principios de ese año).

La misión Gemini 4 cautivó a Estados Unidos, con familias reunidas alrededor de sus televisores para recibir actualizaciones y escuchar a escondidas mientras los astronautas controlaban a sus preocupadas pero emocionadas familias en la Tierra.

“¿Estás siendo bueno?” McDivitt le preguntó a su entonces esposa, Patricia, en un intercambio.

“Siempre estoy bien”, dijo. “¿Estás siendo bueno?”

El Sr. McDivitt respondió: “No tengo muchas opciones. Todo lo que puedo hacer es dormir y mirar por la ventana”.

Pero el Sr. McDivitt, al obtener algunas risas de los espectadores en casa, estaba subestimando cuán importante y peligroso era su trabajo para el programa espacial. El vuelo Gemini 4 recopiló datos médicos y de ingeniería cruciales que los científicos de la NASA utilizaron en la preparación del programa lunar Apolo.

En 1969, el Sr. McDivitt fue el comandante de la misión Apolo 9, un vuelo de 10 días durante el cual la tripulación probó un prototipo del módulo lunar que Buzz Aldrin y Neil Armstrong usaron para aterrizar en la luna, un evento histórico que eclipsó al Sr. La misión de McDivitt.

“Puedo ver por qué”, dijo el Sr. McDivitt en un historia oral de su carrera que la NASA realizó en 1999. “Sabes, no aterrizó en la luna”.

James Alton McDivitt nació en Chicago el 10 de junio de 1929 y creció en Kalamazoo, Michigan. Se matriculó en la universidad y luego se unió a la Fuerza Aérea en 1951 a pesar de que nunca había estado en un avión.

“Ya me uní a la Fuerza Aérea, estaba en la Fuerza Aérea, fui aceptado para el entrenamiento de piloto antes de tener mi primer viaje”, Sr. McDivitt dicho en la historia oral. “¡Así que, afortunadamente, me gustó!”

El Sr. McDivitt voló 145 misiones de combate en la Guerra de Corea, después de lo cual fue a la Universidad de Michigan, donde estudió ingeniería aeronáutica y se graduó como el mejor de su clase en 1959. Allí conoció a White, quien también era miembro de la Fuerza Aérea. piloto.

Se convirtieron en pilotos de prueba, luego en astronautas, y luego fueron emparejados en la misión Gemini 4 en parte debido a su estrecha relación.

En la mañana del 3 de junio de 1965, llegaron a la plataforma de lanzamiento No. 19 en Cabo Cañaveral de Florida y fueron amarrados a la diminuta cabina.

“El Géminis estaba muy, muy apretado”, dijo McDivitt en un 2019 entrevista con la revista Astronomy. “Estaba extremadamente apretado, no podías estirarte hasta el final. Estabas en el asiento, y ahí es donde te quedaste”.

A las 10:16 am, Gemini 4 salió disparado hacia el cielo mientras millones de personas visto en la televisión. “Parece que este bebé se va”, dijo un reportero de televisión de CBS.

Cuando llegó el momento de la caminata espacial de White, los astronautas encontraron un problema: la puerta estaba atascada. “Oh, Dios mío”, dijo el Sr. McDivitt en voz alta “¡No se abre!”

Comenzó a preguntarse qué pasaría si abrieran la puerta pero luego no pudieran cerrarla para aterrizar. (“Estás muerto”, predijo el Sr. McDivitt en la historia oral. “… Seguro que te quemarás en el camino hacia abajo”).

La puerta finalmente se abrió y salió White. Los astronautas estaban asombrados.

“Te ves hermoso, Ed,” Sr. McDivitt dijo en su radio.

“Me siento como un millón de dólares”, respondió White.

Gemini 4 amerizó en el Océano Atlántico frente a la costa de Florida el 7 de junio. Los astronautas fueron llevados a bordo de un portaaviones y el presidente Lyndon B. Johnson los felicitó por teléfono. Siguieron desfiles de teletipo.

Después de volar la misión Apolo 9, el Sr. McDivitt permaneció en la NASA como gerente del programa Apolo. Se retiró de la Fuerza Aérea y la NASA en 1972 como general de brigada y luego ingresó al sector privado.

White murió en un incendio de 1967 en Cabo Cañaveral durante las pruebas previas al vuelo de la misión Apolo 1. “Mi padre estaba absolutamente devastado por eso”, dijo Patrick, el hijo del Sr. McDivitt.

El vuelo Gemini 4 del Sr. McDivitt fue notable no solo por los datos que produjo que ayudaron a la NASA a llegar finalmente a la luna. Mientras estaba a bordo, el Sr. McDivitt tomó fotografías de lo que inicialmente creyó que era un OVNI.

“Miré afuera, solo miré hacia arriba, y había algo ahí afuera”, dijo en la historia oral. “Tenía una forma geométrica similar a una lata de cerveza o una lata de refresco, y con una pequeña cosa como un lápiz o algo que sobresalía de ella. Ese tamaño relativo, dimensionalmente. Era todo blanco”.

La película fue examinada por la NASA, que determinó que lo que sea que el Sr. McDivitt había visto no era una nave espacial. Más tarde concluyó que probablemente acababa de ver extraños reflejos de cerrojos en las ventanas.

Aún así, el mundo de los ovnis y la cultura pop nunca pudieron dejar de lado lo que el Sr. McDivitt pensó que vio. Al astronauta se le preguntaba constantemente al respecto.

“Me convertí en un experto de renombre mundial en ovnis”, bromeó en la historia oral. “Desafortunadamente.”

El astronauta incluso apareció como él mismo en un episodio de “The Brady Bunch” en el que se engaña a Peter y Bobby Brady haciéndoles creer que vieron un OVNI.

El primer matrimonio del Sr. McDivitt, con Patricia Haas, terminó en divorcio. Los sobrevivientes incluyen a su esposa durante 37 años, la ex Judith Odell; cuatro hijos de su primer matrimonio, Michael McDivitt, Ann Walz, Patrick McDivitt y Katie Pierce; dos hijastros, Joe Bagby y Jeff Bagby; 12 nietos; y seis bisnietos.

En las historias de los triunfos del Sr. McDivitt en el espacio, el astronauta a menudo habla de lo difícil que fue conseguir que su mejor amigo volviera a la cabina después de la caminata espacial, no por la puerta difícil de abrir, sino porque el momento fue mágico para ambos. de ellos.

“Vamos”, dijo el Sr. McDivitt por su radio. “Volvamos aquí antes de que oscurezca”.

Su mejor amigo, todavía rebotando en el espacio, respondió: “Es el momento más triste de mi vida”.

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