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El calentamiento de las aguas es citado como “culpable clave” de la mortandad masiva de cangrejos de las nieves de Alaska

Cambio climático es el principal sospechoso de una mortandad masiva de cangrejos de las nieves de Alaska, dicen los expertos, después de que el estado tomó la medida sin precedentes de cancelando su cosecha esta temporada para salvar la especie.

Según un estudio anual del fondo del mar de Bering realizado por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, las estimaciones del número total de crustáceos se redujeron a alrededor de 1900 millones en 2022, frente a los 11700 millones de 2018, o una reducción de alrededor del 84 %.

Por primera vez en la historia, el Departamento de Pesca y Caza de Alaska anunció que la temporada de cangrejo de las nieves del mar de Bering permanecerá cerrada durante 2022-23 y dijo en un comunicado que los esfuerzos deben centrarse en “la conservación y la reconstrucción dada la condición de la población”. Las pesquerías del estado producen el 60% de los mariscos de la nación.

La especie también se encuentra en los mares de Chukchi y Beaufort, más al norte, pero allí no alcanzan tamaños aptos para la pesca.

Erin Fedewa, bióloga marina del Centro de Ciencias Pesqueras de Alaska, dijo a la AFP que las impactantes cifras que se ven hoy son el resultado de las olas de calor de 2018 y 2019.

El “hábitat de agua fría que necesitan estaba prácticamente ausente, lo que sugiere que la temperatura es realmente el principal culpable de esta disminución de la población”, dijo.

Según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, Alaska es el estado de calentamiento más rápido en el paísy está perdiendo miles de millones de toneladas de hielo cada año, algo crítico para los cangrejos que necesitan agua fría para sobrevivir.

“Las condiciones ambientales están cambiando rápidamente”, Ben Daly, investigador de ADF&G, le dijo a CBS News. “Hemos visto condiciones cálidas en el mar de Bering en los últimos años y estamos viendo una respuesta en una especie adaptada al frío, por lo que es bastante obvio que esto está conectado. Es un canario en una mina de carbón para otras especies que necesita agua fría”.

Históricamente, un recurso abundante en el mar de Bering, su pérdida se considera un indicador de la perturbación ecológica.

Se cree que hay varias formas en que las temperaturas más cálidas han agotado la especie.

Los estudios han apuntado hacia una mayor prevalencia de la enfermedad del cangrejo amargo a medida que aumenta la temperatura.

Los crustáceos, llamados así por su amor por el agua fría, también sufren un mayor estrés metabólico en aguas más cálidas, lo que significa que necesitan más energía para mantenerse con vida.

“Una hipótesis de trabajo en este momento es que los cangrejos murieron de hambre, no pudieron satisfacer las demandas metabólicas”, dijo Fedewa.

Los cangrejos de las nieves jóvenes, en particular, necesitan bajas temperaturas para esconderse de su principal depredador, el bacalao del Pacífico, y las temperaturas en las regiones donde los juveniles suelen residir aumentaron de 1,5 grados centígrados en 2017 a 3,5 grados centígrados en 2018 (35 grados Fahrenheit a 38 grados Fahrenheit), con estudios que indican que 3C podría ser un umbral importante.

Se están realizando más investigaciones y los hallazgos deberían publicarse pronto, pero mientras tanto, “todo apunta realmente al cambio climático”, dijo Fedewa.

“Estos son tiempos verdaderamente preocupantes y sin precedentes para las icónicas pesquerías de cangrejo de Alaska y para los pescadores y las comunidades que trabajan arduamente que dependen de ellos”, dijo Jamie Goen, director ejecutivo de Alaska Bering Sea Crabbers en un comunicado, lamentando que la segunda y tercera generación de cangrejos -Familias de pescadores “se irán a la quiebra”.

La industria también se vio afectada por la cancelación de la pesca del cangrejo real rojo de la bahía de Bristol por segundo año consecutivo.

Fedewa también señaló que la pesca excesiva no es un factor importante en el colapso de la población de cangrejos de las nieves.

La pesca elimina solo a los machos adultos grandes, dijo, “y hemos visto estas disminuciones en todos los tamaños de cangrejo de las nieves, lo que realmente sugiere que está en juego algún factor ambiental de abajo hacia arriba”.

Los cangrejos de las nieves de Alaska machos pueden alcanzar seis pulgadas (15 centímetros) de ancho de caparazón, pero las hembras rara vez crecen más de tres pulgadas, según la NOAA.

En algunas buenas noticias, la encuesta de este año vio aumentos significativos en los cangrejos inmaduros en comparación con el año pasado, pero pasarán cuatro o cinco años antes de que los machos crezcan hasta alcanzar un tamaño pescable.

Después de los años de la ola de calor, las temperaturas han vuelto a la normalidad y “la esperanza es que dejar intactos a los cangrejos les permitirá reproducirse, no habrá mortalidad y podemos dejar que la población intente recuperarse”, dijo Fedewa.

Gabriel Prout, cuyo negocio de pesca en la isla de Kodiak depende en gran medida de la población de cangrejos de las nieves, dijo a CBS News que debe haber un programa de ayuda para los pescadores, similar a los programas para los agricultores que experimentan pérdidas de cosechas o las comunidades afectadas por huracanes o inundaciones.

Cuando se le preguntó qué pueden hacer los pescadores en esta situación, en la que su sustento depende del océano, Prout respondió: “Esperar y rezar. Supongo que esa es la mejor manera de decirlo”.

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