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El respaldo tácito de Biden a los combustibles fósiles

¡Gracias a Dios por las elecciones! Con las elecciones intermedias de 2022 inminentes, el presidente Biden decidió liberar más petróleo de la Reserva Estratégica de Petróleo de la nación para presionar a la baja los precios de la gasolina. No es tonto, Biden. Claramente ha establecido la conexión entre los precios de la gasolina, todavía bastante altos, alrededor de $ 3.85 por galón, y las perspectivas electorales del partido en el poder, que resulta ser el suyo.

Pero otro movimiento de Biden puede ser más importante. El Departamento de Energía planea comprar petróleo para reponer la reserva a precios que oscilan entre $ 67 y $ 72 por barril. y firmar contratos con los productores asegurando el precio con dos o tres años de anticipación.

Normalmente, el gobierno compra petróleo para la reserva a precios de mercado, programando las compras para que los contribuyentes obtengan un buen trato. Si vende petróleo de la reserva cuando los precios de mercado están a $100 por barril, por ejemplo, y reabastece cuando los precios de mercado están a $50, el programa opera con una ganancia nominal.

Los contratos del gobierno para compras futuras establecerían una especie de precio mínimo para el petróleo, lo que permitiría a los productores saber que podrían vender algo de petróleo a un comprador a un precio conocido, incluso si el precio de mercado es más bajo. El gobierno podría terminar pagando de más, en relación con el precio de mercado, pero aun así podría comprar a un precio más bajo que el que vendió los barriles que está reemplazando. La administración Biden ha estado vendiendo petróleo desde mayo, con precios de mercado que oscilan entre $78 y $120. Por lo tanto, reemplazar esos barriles a alrededor de $ 70 aún sería una ganga para los contribuyentes.

FREEPORT, TEXAS – 19 DE OCTUBRE: En una vista aérea, el almacenamiento de la Reserva Estratégica de Petróleo en el sitio de Bryan Mound se ve el 19 de octubre de 2022 en Freeport, Texas. El presidente de EE. UU., Joe Biden, planea liberar quince millones de barriles de petróleo de las reservas de emergencia de la nación en un esfuerzo por seguir reduciendo los precios de la gasolina en todo el país. El acuerdo completa la iniciativa de marzo de Biden para liberar 180 millones de barriles de la Reserva Estratégica de Petróleo. (Foto de Brandon Bell/Getty Images)

¿Por qué garantizar un precio fijo? Hasta ahora, los productores de petróleo aumentaron rápidamente la oferta a medida que aumentaban los precios, sin necesidad de ayuda del gobierno. Los productores cobrarían mientras los precios se mantuvieran altos, pero la oferta adicional a menudo hizo que los precios bajaran, lo que era una especie de correctivo incorporado. Pero esa dinámica ha cambiado. Castigar las pérdidas de la industria petrolera en 2020 y el paso a las energías renovables ha hecho que los perforadores y sus inversores sean mucho más cautelosos a la hora de aumentar la capacidad, especialmente si cuesta mucho dinero. Nadie quiere financiar nueva infraestructura si el período de recuperación es largo y la demanda podría agotarse antes de que se obtengan los beneficios.

Los suministros de petróleo más ajustados y esta nueva renuencia a agregar capacidad explican gran parte del aumento de los precios del petróleo y la gasolina de este año. Como los precios han subido, los perforadores estadounidenses han muy cautelosamente estado produciendo máscon la producción subiendo poco a poco desde un mínimo en 2020. Pero el ritmo mensual de crecimiento de la producción es aproximadamente un 30% más lento que entre 2017 y 2020, cuando los precios eran mucho más bajos. Eso refleja la tendencia general de la industria de devolver las ganancias a los accionistas en lugar de reinvertir el flujo de efectivo en la infraestructura. Los perforadores realmente ya no quieren crecer, dada la presión sobre la industria para que se reduzca.

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Se supone que el precio bloqueado de Biden les permite a los productores saber que habrá al menos un gran comprador dispuesto a pagar un precio fijo que debería permitirles obtener ganancias, incluso si los precios del mercado son bajos. “Creemos que es una señal importante para los productores”, dijo un alto funcionario de la administración de Biden a los periodistas el 18 de octubre. “La reserva estratégica de petróleo será una parte importante para ayudar a moderar los flujos de precios no solo cuando los precios estén subiendo, sino bajo.”

Ese es un movimiento bastante radical para Biden, dado que asumió el cargo prometiendo una revolución de energía verde y prácticamente comprometiéndose a acabar con la industria de los combustibles fósiles. La Casa Blanca de Biden no lo hará de esta manera, pero las garantías de precios podrían permitir que algunos productores de petróleo vendan al gobierno a $ 70 por barril cuando el precio de mercado podría ser, digamos, $ 50 o $ 60. Eso se debe a que los contratos fijan esos precios con dos o tres años de anticipación. Entonces, en el futuro, podría parecer que el gobierno está pagando de más, como una concesión a la industria de los combustibles fósiles.

Pero el propósito es alentar una mayor producción al eliminar parte del riesgo de que los suministros adicionales bajen los precios tanto que los perforadores pierdan dinero. El historiador de energía Gregory Brew señala que los productores de petróleo de EE. UU. pueden obtener ganancias a precios de mercado que van desde $ 48 a $ 69dependiendo de la ubicación. El equipo de Biden parece haber elegido objetivos de precios para compras contratadas que permitirían a la mayoría de los productores estadounidenses obtener ganancias. Según la nueva política, el gobierno aún podría comprar petróleo a precios de mercado y podría ofrecer precios contratados por debajo del rango de $67 a $72 si las condiciones del mercado lo justifican.

Si los perforadores saben que podrán vender al menos parte de su producto futuro para obtener una ganancia, es menos probable que se preocupen por la sobreproducción y más probable que agreguen capacidad. Los precios de mercado aún podrían ser más bajos de lo que paga el gobierno, y los consumidores se beneficiarían de esos precios más bajos, que se les trasladarían a través de gasolina más barata y otros productos energéticos.

Se trata de un subsidio clandestino a la industria de los combustibles fósiles, que podría provocar ataques de ira entre los ecologistas. Pero los turbulentos mercados energéticos de 2022 han dejado muy claro que la mayoría de los países, incluido Estados Unidos, carecen de una estrategia puente eficaz para llegar al punto, dentro de décadas, en que haya suficiente energía renovable para satisfacer las necesidades de todos. No tenemos suficiente energía renovable en este momento, y dependeremos mucho de los combustibles fósiles durante mucho tiempo. Las empresas energéticas del sector privado se están comportando de manera racional reduciendo la capacidad y centrándose en la rentabilidad a corto plazo, dada la amenaza a largo plazo para el petróleo y el gas. Hay un papel para el gobierno cuando el sector privado no logra satisfacer la necesidad pública, que es lo que ha estado sucediendo este año.

Biden también ha amenazado con impedir que las empresas estadounidenses exporten petróleo y gas si los precios internos suben demasiado, como una forma de alentarlas a producir más y bajar los precios estadounidenses. Un bloqueo a las exportaciones probablemente sería contraproducente. Con los mercados extranjeros cerrados, los perforadores de EE. UU. probablemente producirían menos, lo que podría terminar elevando aún más los precios internos. Es una buena apuesta que Biden lo sepa y esté fanfarroneando sobre el cierre de las exportaciones, lo que le permite parecer duro con la industria al mismo tiempo que ofrece un poco de ayuda sigilosa. Biden es el policía malo; el Departamento de Energía es el policía bueno.

Todavía es poco probable que la industria del petróleo y el gas considere a Biden un amigo. A principios de este año, el Instituto Americano del Petróleo esbozó una variedad de cosas Biden podría hacer para impulsar la producción y bajar los precios, como acelerar los permisos y permitir más perforaciones en tierra y en aguas bajo control federal. Biden no ha seguido ninguno de esos consejos. En cambio, está ofreciendo incentivos menos visibles que podrían funcionar entre bastidores. Lo único que quiere que los votantes noten es precios más bajos en las bombas.

Rick Newman es columnista principal de Yahoo Finanzas. Síguelo en Twitter en @rickjnewman

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