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La secuenciación genética nos da la primera mirada a un clan neandertal: NPR


Un esqueleto de neandertal expuesto en 2018 en el Musee de l’Homme de París. Los investigadores extrajeron ADN de huesos encontrados en Rusia para aprender más sobre cómo estaban organizadas sus comunidades.

Stéphane de Sakutin/AFP vía Getty Images


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Un esqueleto de neandertal expuesto en 2018 en el Musee de l’Homme de París. Los investigadores extrajeron ADN de huesos encontrados en Rusia para aprender más sobre cómo estaban organizadas sus comunidades.

Stéphane de Sakutin/AFP vía Getty Images

Una de las cosas que nos hace especiales como especie es nuestra capacidad de formar comunidades, pero los humanos no siempre hemos estado solos en ese sentido. Un nuevo estudio arroja luz sobre cómo los neandertales construyeron sus propios clanes.

Los neandertales son primos lejanos de los humanos que vivieron hace entre 430.000 y 40.000 años. Tienen mala reputación como matones cavernícolas con garrotes, pero Laurits Skov, paleogentista del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, dice que realmente necesitas quitarte esa imagen de la cabeza.

“Sabes, esta imagen de los neandertales como brutos no es del todo precisa”, dice. “Cuanto más aprendemos sobre ellos, más parecidos a los humanos parecen ser”.

Esa conexión humana se ve reforzada por los últimos hallazgos de Skov y sus colegas, que se publicaron esta semana en la revista Naturaleza. El grupo analizó material genético tomado de huesos y dientes de neandertal de dos cuevas en el centro de Rusia. Se cree que los residentes de las cuevas vivieron hace unos 55.000 años. Extrajeron el ADN perforando pequeños agujeros en los restos antiguos. Fue una operación delicada.

“Una gota de mi sudor pesaría más que las moléculas de ADN neandertal en un millón a uno o algo así, así que hay que tener mucho cuidado”, dice Skov.

Y no siempre funcionó: a veces no se podía encontrar el ADN; a veces, un hueso había sido masticado por una hiena prehistórica, contaminándolo. Pero Skov y sus colegas finalmente pudieron extraer los códigos genéticos de 13 neandertales que vivían en la cueva, incluidos varios que estaban relacionados: un padre y su hija adolescente, así como un niño de alrededor de 10 años que estaba relacionado con una mujer. En la cueva. (Esa relación de “segundo grado” es un poco más confusa, dice Skov: “Por ejemplo, podrían ser primos, podrían ser abuelos/nietos, podrían ser tías/sobrinos, todo ese tipo de cosas”).

Es la primera vez que los parientes neandertales se secuencian uno al lado del otro. Skov dice que el ADN de los individuos que vivían en la cueva también proporciona algunas pistas sobre cómo podría haberse organizado la sociedad. Al observar el ADN mitocondrial, que solo lo transmiten las mujeres, y los cromosomas Y, que provienen de los hombres, Skov y sus colegas pudieron determinar que las mujeres tenían más probabilidades de provenir de fuera del grupo. En otras palabras, la sociedad neandertal puede haberse organizado de una manera en la que las mujeres se trasladaron para estar con la familia de los hombres.

Lara Cassidy del Trinity College en Dublín, Irlanda, dice que el nuevo hallazgo es importante porque es la primera vez que se secuencian juntos a los neandertales que vivían al mismo tiempo. “Eso es realmente emocionante porque lo que tenemos es una comunidad y podemos empezar a comprender un poco cómo funcionaban estas comunidades”, dice.

Cassidy, que no participó en este estudio, advierte que los hallazgos están limitados por el pequeño número de neandertales muestreados. No hay forma de saber, por ejemplo, si las mujeres se movieron entre todos los grupos de neandertales, o si eso fue algo exclusivo de este clan. Y le gustaría saber más sobre lo que une a las otras personas en la cueva. Los humanos, por ejemplo, construyen grupos sociales de amigos y compañeros no relacionados.

“Parece que somos capaces de unirnos en todo tipo de configuraciones”, dice ella. “Sería bueno saber si los neandertales fueran tan flexibles”.

Los datos genéticos no son lo suficientemente buenos para ver si todos en la cueva son parientes lejanos, suegros o solo amigos. Skov dice que todavía está trabajando para obtener una imagen más clara.

Hay un misterio más: ¿Cómo murieron el padre y la hija, el niño y su pariente?

Skov dice que no hay pistas claras, pero sospecha que el hambre puede haber influido.

“La vida en ese entonces era dura, sobrevivían cazando bisontes”, dice. “Imagínense si en un año no logran cazar y atrapar todo lo que necesitan… Algo así de triste”

Estos neandertales fueron probablemente algunos de los últimos de su especie. “Esto es solo unos 10.000 años antes de que los neandertales se extingan”, dice Skov. “Quedan muy pocos”.

Pero dice que los neandertales no desaparecieron por completo. Los humanos no africanos contienen en promedio alrededor del 2% de ADN de neandertal. En otras palabras, al menos a veces parece que los humanos y los neandertales se encontraron y construyeron comunidades juntos.

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