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Las nuevas variantes rápidas y sigilosas de Covid-19 están listas para impulsar una oleada de invierno



CNN

Una ráfaga de nuevas variantes de Covid-19 parece estar ganando terreno a nivel mundial, lo que genera temores de un aumento invernal.

En Estados Unidos son BQ.1, BQ.1.1, BF.7, BA.4.6, BA.2.75 y BA.2.75.2. En otros países, la variante recombinante XBB ha aumentado rápidamente y parece estar alimentando una nueva ola de casos en Singapur. Los casos también están aumentando en Europa y el Reino Unido, donde estas variantes se han afianzado.

El Dr. Peter Hotez, quien codirige el Centro para el Desarrollo de Vacunas en el Texas Children’s Hospital, dice que los considera colectivamente como las variantes del Scrabble porque usan letras que obtienen puntajes altos en el juego de mesa como Q, X y B.

A medida que EE. UU. avanza hacia el otoño, los casos de covid-19 están disminuyendo. Normalmente, ese sería un motivo de esperanza de que la nación pudiera escapar de las oleadas de los últimos dos inviernos pandémicos. Pero los expertos en virus temen que la tendencia a la baja pronto pueda revertirse, gracias a esta manada de nuevas variantes.

Juntas, las variantes representaron casi 1 de cada 3 nuevas infecciones de covid-19 en todo el país la semana pasada, según el últimas estimaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.

Se espera que las vacunas de refuerzo bivalentes actualizadas y los medicamentos antivirales como Paxlovid continúen brindando protección contra los resultados graves de las infecciones por Covid-19 causadas por las nuevas variantes.

Pero las nuevas variantes son particularmente devastadoras para millones de estadounidenses que tienen sistemas inmunológicos debilitados. Nueva investigación sugiere que los cambios en estas variantes las hacen impermeables a los últimos anticuerpos creados en laboratorio disponibles para ayudar a tratar y prevenir casos graves de covid-19, y el gobierno de EE. UU. se ha quedado sin dinero para incentivar la creación de nuevos.

No está claro si esta pandilla de nuevas variantes continuará corriendo juntas, cada una compartiendo una parte del pastel de infección por covid-19, o si una superará a las demás, como sucedió en oleadas anteriores.

Aunque cada uno desciende de ramas ligeramente diferentes del árbol genealógico de Omicron, estos nuevos retoños han evolucionado para compartir muchas de las mismas mutaciones, un fenómeno conocido como evolución convergente.

Algunos expertos piensan que esta convergencia significa que hemos entrado en una nueva fase de la evolución del virus, una que verá la circulación de varias variantes al mismo tiempo.

“Lo que es probable que suceda es que tenemos varios linajes semidominantes cocirculantes que entran en la temporada de invierno”, dijo Nathan Grubaugh, profesor asociado de epidemiología en la Escuela de Salud Pública de Yale.

“Eso se debe a que con la evolución convergente, tal vez varios linajes diferentes puedan obtener de forma independiente niveles de transmisibilidad similares frente a una única variante nueva que se hace cargo.

“Esto es lo que sucede predominantemente con la mayoría de los patógenos, como la gripe y el RSV”, escribió Grubaugh en un correo electrónico. “Ahora que el virus se ha adaptado bastante bien a la transmisión humana, la mayor parte de lo que circula tiene una gran aptitud”.

Maria Van Kerkhove, líder técnica de respuesta al Covid-19 para la Organización Mundial de la Salud, dijo el miércoles que la gran combinación de nuevas variantes se estaba volviendo más difícil de evaluar para la OMS porque los países estaban reduciendo su vigilancia.

“Así que tenemos que estar preparados para esto. Los países deben estar en condiciones de llevar a cabo la vigilancia, para hacer frente a los aumentos de casos y quizás hacer frente a los aumentos y las hospitalizaciones. Todavía no vemos un cambio en la gravedad. Y nuestras vacunas siguen siendo efectivas, pero tenemos que permanecer alerta”, dijo.

Por ahora, la subvariante BA.5 de Omicron aún ocupa el primer lugar en los EE. UU. Según las estimaciones de los CDC, causó alrededor del 68 % de las nuevas infecciones en los EE. UU. la semana pasada, pero varios sublinajes nuevos lo están superando rápidamente, en particular BQ.1 y BQ.1.1.

Cada uno de los BQ causó solo el 6% de las nuevas infecciones en los EE. UU. la semana pasada, pero en las últimas semanas, la proporción de nuevas infecciones por Covid-19 causadas por estos virus se ha duplicado cada seis o siete días, una tasa de crecimiento rápida en comparación con BA.5 , que ya es un virus altamente apto, dice el Dr. Anthony Fauci, quien dirige el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas.

Y estos son solo dos de la nueva cosecha de descendientes de Omicron que están haciendo un movimiento.

“Las proyecciones varían un poco, pero en general, la mayoría de las personas sienten que a mediados de noviembre terminarán siendo una proporción sustancial y habrán eliminado a BA.5 como la variante dominante”, dijo Fauci a CNN.

Estas variantes son diferentes de BA.4 y BA.5, pero descienden de esos virus, el resultado de la deriva genética. Entonces comparten muchas partes de sus genomas con ese virus.

Sus cambios no están en la escala de lo que sucedió cuando el Omicron original apareció en escena en noviembre de 2021. Esa cepa del virus, que ahora desapareció hace mucho tiempo, salió del campo genético izquierdo, dejando a los investigadores y funcionarios de salud pública luchando para ponerse al día.

Fauci dice que esta vez, estamos tan listos como podríamos estar para el último lote de variantes.

“No es tan diferente de BA.5 que escaparía por completo a la protección que obtendría de la vacuna”, si la gente simplemente se vacunara, dijo Fauci.

La vacuna bivalente de refuerzo, autorizada en septiembre, protege frente a la cepa original del coronavirus así como frente a las subvariantes BA.4 y BA.5.

“Tenemos una vacuna bivalente actualizada BA.5 como refuerzo que estamos presionando a la gente para que haga. Se compara con la variante aún dominante, que es BA.5, y es casi seguro que tendrá un grado razonablemente bueno de protección cruzada contra BQ.1.1 y las demás y, sin embargo, la aceptación de estas vacunas, ya que estamos en mediados de octubre, es decepcionante”, dijo.

Según los últimos datos de los CDC, 14,8 millones de personas han recibido un refuerzo bivalente actualizado seis semanas después de la campaña de promoción. Eso es menos del 10% de la población que es elegible para obtener uno.

La mala aceptación de los nuevos refuerzos, combinada con la evasión inmunológica de las nuevas variantes y la disminución de la inmunidad de la población, es casi con seguridad una receta para el aumento de casos y hospitalizaciones en las próximas semanas.

“Probablemente será significativamente más grande que la ola BA.5, al menos eso es lo que espero”, dijo Mark Zeller, un científico del proyecto que monitorea las variantes en el Instituto de Investigación Scripps. Pero Zeller dice que no espera que la oleada de este invierno alcance las alturas de la ola Omicron de enero.

Hotez dice que la gente no debería entrar en pánico por esta noticia, pero debería prestar atención.

“Tenemos un rendimiento inferior como nación con personas que reciben sus refuerzos bivalentes”, dijo Hotez.

Los cambios genéticos que comparten estas variantes parecen ayudarlos a escapar de la inmunidad creada por las vacunas y las infecciones pasadas, una receta para reinfecciones e infecciones avanzadas, particularmente para las personas que no han recibido un refuerzo actualizado.

De manera crucial, algunas de las variantes también parecen ser impermeables a los últimos anticuerpos creados en laboratorio disponibles para evitar infecciones graves de covid-19: un tratamiento con anticuerpos llamado bebtelovimab, fabricado por Eli Lilly, y la combinación de dos anticuerpos de acción prolongada. en Evusheld, una inyección fabricada por AstraZeneca que ayuda a evitar que las personas inmunocomprometidas se enfermen.

Si estos anticuerpos dejan de funcionar contra el virus, Estados Unidos aún tendrá medicamentos antivirales para el covid-19 como Paxlovid, molnupiravir y remedsivir para ayudar a quienes corren el riesgo de sufrir complicaciones graves.

Pero las terapias con anticuerpos son especialmente importantes para las personas cuya función inmunológica se ha visto debilitada por los medicamentos, las enfermedades o la edad. Estas son las mismas personas cuyos cuerpos no responden con fuerza a las vacunas.

Los anticuerpos también son necesarios para ayudar a las personas que no pueden tomar terapias antivirales debido a posibles reacciones con otros medicamentos.

El Dr. Ashish Jha, coordinador de respuesta a la COVID-19 de la Casa Blanca, dice que el gobierno federal ha estado estimulando el desarrollo de nuevos anticuerpos monoclonales durante la pandemia prometiendo comprar nuevas terapias una vez que se fabriquen.

El gobierno ya no puede hacer eso, dijo, porque el Congreso se ha negado a aprobar fondos adicionales para la respuesta al covid-19.

Como resultado, el desarrollo de nuevos anticuerpos y otras nuevas terapias está retrasado.

“Entonces, incluso si obtuviéramos dinero hoy, nos llevaría muchos meses traer un monoclonal al mercado, y de todos modos no tenemos el dinero hoy”, dijo Jha a CNN.

Jha dijo que eso significa que la nación enfrenta el otoño y el invierno con un arsenal más pequeño contra el virus, justo cuando necesita expandir sus opciones.

“No hay una sesión monoclonal lista para usar mañana que podamos comprar lista para usar”, dijo.

Los anticuerpos son una propuesta perdedora para las empresas porque se necesitan millones de dólares de inversión para fabricarlos y porque el virus está evolucionando tan rápido que podrían ser efectivos solo por unos pocos meses.

“Ese es un modelo de negocio terrible”, dijo Jha.

La administración ha estado pensando en formas de comercializar algunas partes de la respuesta de Covid-19, para salir del negocio de comprar vacunas y terapias, y finalmente pasar los costos a los consumidores y aseguradoras. Pero Jha dice que el proceso debe guiarse por “las necesidades sobre el terreno y las realidades del virus”.

Él dice que las realidades actuales requieren que el gobierno continúe incentivando la producción de nuevas terapias, y espera que la administración de Biden intente nuevamente pedirle al Congreso que apruebe más fondos para hacer eso.

“Y la verdad es que si queremos que los monoclonales protejan a las personas de alto riesgo, lo que hacemos, en este punto, dada la velocidad de la evolución viral, el gobierno de los EE. UU. tiene que ser un actor importante en ese papel”, dijo Jha. “El mercado no puede cuidarlo solo”.

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